In Wendy Whelans triumphaler Rückkehr zum New York City Ballet

Es ist ein erhabener Frühlingstag in New York, aber Wendy Whelan würde davon nichts wissen. Sie hat den Tag in den fensterlosen Studios des David H. Koch Theatre im Lincoln Center verbracht, wo die Proben für George BalanchinesBrahms-Schönberg-Quartettsind auf dem Weg. Heute trägt sie dunkle Röhrenjeans und eine dunkelblaue Strickjacke, aber selbst in diesem alltäglichen Outfit sieht man einen Körper, der von den drei Jahrzehnten geformt wurde, die sie beim New York City Ballet verbrachte, 28 davon als Solotänzerin. In einem Beruf, in dem Frauen oft mit Mitte 30 aussteigen, war Whelans Amtszeit auf der Bühne bemerkenswert. Mit 52 Jahren ist sie die erste Frau in der Firmengeschichte, die eine feste Position in der künstlerischen Leitung innehat. „Ich hätte mir nie vorgestellt, hier zu sein“, sagt sie. 'Ich dachte nur, das ist normalerweise die Rolle eines Mannes.'


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Ihre Ernennung zum stellvertretenden künstlerischen Leiter von NYCB im Februar – neben Jonathan Stafford zum neuen künstlerischen Leiter von NYCB und der School of American Ballet – beendete nicht nur ein turbulentes Jahr, sondern signalisierte auch, dass die Kompanie einen dramatischen Wandel brauchte. Im Januar 2018 ging Peter Martins, der Startänzer des NYCB, der zum Chefballettmeister wurde, in den Ruhestand, sein Rücktritt wurde durch Vorwürfe der sexuellen Belästigung ausgelöst. (Martins beteuert seine Unschuld, und die Ermittlungen der NYCB bestätigten die Anschuldigungen nicht.) Dann, nur wenige Tage vor der Herbstsaison, feuerte City Ballet zwei männliche Tänzer (die Kompanie hatte zuvor den Rücktritt eines dritten akzeptiert), die beschuldigt wurden, explizite Fotos von Tänzerinnen. Die Kompanie werde 'Kunst nicht vor die guten Sitten stellen', kündigte Solotänzerin Teresa Reichlen in einer Rede am Abend der Herbstgala an, die mit ihren Mittänzerinnen auf der Bühne stand.

Die Enthüllungen von #MeTutu, wie es schnell genannt wurde, haben die Dimensionen eines Skandals des 21. Jahrhunderts, aber die Ungleichheit der Geschlechter ist praktisch in die DNA des Balletts eingebaut. Im Frankreich des 19. Jahrhunderts betrachteten die Männer der Oberschicht das Pariser Opernballett als ihr persönliches Bordell. (Als die Kompanie 1875 ihr von Charles Garnier entworfenes Theater erhielt, war ein Backstage-Raum für preisgekrönte Tänzer reserviert.) Balanchine, der in Russland geborene Vater des amerikanischen Balletts – und Mitbegründer von NYCB – riet seinen Tänzerinnen von der Heirat ab oder Kinder haben, heiratete aber selbst vier Ballerinas, jede davon Tänzerin, für die er auch choreografierte. 'Das Ballett ist eine rein weibliche Sache', sagte Balanchine bekanntlich, 'es ist eine Frau, ein Garten voller schöner Blumen, und der Mann ist der Gärtner.'

„Ich sage gerne, dass es sich um eine seismische Verschiebung handelt“, sagt Whelan über die Änderung, die ihre Ernennung signalisiert. „Es ist ein ganz anderes Feld; anderen Boden.“ Sie ist warmherzig und umgänglich, ganz im Gegensatz zu der imposanten Zarin, die man an der Spitze eines großen Unternehmens erwarten könnte. Und obwohl sie es nicht zur Sprache bringt, hat ihre Rückkehr ins Lincoln Center eine gewisse poetische Gerechtigkeit; wie in der brutalen Dokumentation von 2016 aufgezeichnetUnruhiger Geist, ihr Exodus zögerte. In den folgenden Jahren tanzte sie weiter – „Wenn ich nicht tanze, würde ich lieber sterben“, sagte sie einmal – über das Ballett hinaus in verschiedene Genres, arbeitete mit Choreografen wie Kyle Abraham und arbeitete mit Designern wie Dries van Noten zusammen auf Kostümen. Diesen Sommer wird sie ein neues Stück mit der postmodernen Choreografin Lucinda Childs beim Jacob’s Pillow Dance Festival in Massachusetts uraufführen. Obwohl sie sich der körperlichen Anforderungen dieses Projekts bewusst ist – „Ich muss mich selbst zum Unterricht bringen!“ – achtet sie auch darauf, die Grenzen zwischen ihrer eigenen Arbeit und dem, was sie für die Tänzer von NYCB tut, nicht zu verwischen. „Ich möchte nicht in ihre Atelierräume eindringen“, sagt sie. Diese Art von emotionaler Intelligenz spielt sich in fast allen Aspekten von Whelans Agenda ab. Wenn wir sprechen, war sie gerade dabei, die Saison 2020-2021 des Unternehmens zu planen und hat sich auf eine so genannte Hörtour eingelassen. „Ich habe nur versucht, darauf zu achten, Dinge nicht zu stören, die nicht gestört werden müssen“, sagt sie. Aber eine bessere Kommunikation, ein besseres Feedback zwischen den Tänzern und ihren Vorgesetzten ist entscheidend. „In meinen ganzen 30 Jahren beim New York City Ballet habe ich selten mit meinem Chef interagiert, außer auf der Bühne“, sagt sie. 'Ich wusste nie, wo ich in seinen Augen oder in den Augen anderer Leute war, also habe ich nur geraten, zusammen mit allen anderen.' Man sollte die Erfahrung der Tänzerinnen und Tänzer ganzheitlich verstehen: „Wir legen wirklich sehr schnell Ballett an. Die Leute lernen wie der Blitz, und manchmal vergessen wir, dass diese Leute es vielleicht schwer haben, dass sie 18 Jahre alt sind und gestresst sind.“ Sie ist auch daran interessiert, einen Dialog mit pensionierten Tänzern wie Mimi Paul, Suzanne Farrell und Adam Luders zu führen, die die Choreografie wie kein anderer kennen. „Mimi konnte jahrelang keine Auskunft geben“, sagt Whelan. 'Sie war einfach nicht eingeladen, es zu geben.'

Whelan ihrerseits bringt eine intime Kenntnis des Repertoires der Kompanie mit (sie hat mehr als 40 Hauptrollen ins Leben gerufen). „Wendy hat ein unvergleichliches Maß an Erfahrung“, sagt Stafford, selbst ehemaliger Tänzer. Und ihre Arbeitsmoral ist legendär. „Es gibt niemanden, der härter gearbeitet hat als sie“, sagt Tiler Peck, einer der Star-Solo-Tänzer der Kompanie. Sie bringt aber auch eine Aufgeschlossenheit mit, die über die abgeschottete Welt des Balletts hinausgeht. „Ich denke, es ist eine meiner Stärken, eine echte Verbindung zur äußeren Tanzwelt zu haben“, sagt Whelan. Obwohl sie in der Nähe des Lincoln Centers auf der Upper West Side lebt („der Tanzgürtel“, nennt sie es), kommt ihr fast 14-jähriger Ehemann, der Künstler David Michalek, nicht aus der Welt der darstellenden Künste. Die beiden lernten sich in ihren 20ern kennen, als Michalek angeheuert wurde, um sie zu fotografierenLearsZeitschrift. „Ich öffnete die Tür zu einem Studio und sah gerade den hübschesten Mann, den ich je in meinem Leben gesehen habe“, erinnert sich Whelan. „Ich dachte mir: ‚Na, wer ist der Fotograf?‘ Weil du offensichtlich zu jung bist.“ Die beiden sind Resonanzboden füreinander: „Er sieht im Tanz Dinge, die ich normalerweise nicht sehe, weil ich darin lebe. Und dann sehe ich Dinge in seiner Kunst, die er normalerweise nicht sehen würde.“


Ein paar Wochen nach unserem Interview wird Amar Ramasar, einer der männlichen Tänzer, die im Foto-Sharing-Skandal entlassen wurden, wieder in die Kompanie aufgenommen. „Er hatte einige Zeit, um ihn auf die neue Umgebung vorzubereiten, in der wir uns befinden“, erklärt Whelan, als ich mich mit ihm in Verbindung setze, um ihn nach seiner Wiedereingliederung zu fragen. 'Es ist ganz anders als bei seiner Abreise.' Aber für sie dreht sich die Zukunft in erster Linie um das, was sich auf der Bühne entfaltet. Sie ist daran interessiert, Choreografinnen, die im kleineren Rahmen arbeiten, einen größeren Raum zu geben. Gleichzeitig möchte sie das Gefühl der Größe erforschen: „Wir haben kürzlich im MoMA getanzt“, erzählt sie mir. „Ich mag diese Idee – dass das Publikum nicht so weit und weit weg im Orchestergraben ist, sondern den menschlicheren Aspekt dessen sehen kann, was wir sind und was wir tun.“ Und dann sind da noch die Tänzer selbst: „Wir füllen unsere Reihen mit allen möglichen Menschen, Körpern, Farben. Es gibt nicht eine Idee über das New York City Ballet wie vor einer Generation, als es nur große, magere, hauptsächlich weiße Leute gab.“ Die vielleicht wichtigste Veränderung von allen wird in der Art erfolgen, wie sie wahrscheinlich Tanzpartner findet. „Ein Teil der Schönheit von Balanchines Arbeit war, dass der Mann die Frau führt“, sagt sie. „Aber in der Arbeit, die ich in den letzten 20 Jahren für das Unternehmen geleistet habe, gibt es eine Partnerschaft auf Augenhöhe. Ich halte mit dem Mann mit.'