Gesundheitsaktivistin Annie Sparrow kämpft gegen Polio

Als die Gesundheitsaktivistin Annie Sparrow wegen eines Polio-Ausbruchs im kriegszerrütteten Syrien Alarm schlug, brachte sie Licht in ein kritisches Thema – und sie einen Kampf gewählt.


'Kannst du mich sehen?' fragt Annie Sparrow, M.D., mit starkem australischem Akzent, als ein Bild auf meinem Laptop in den Fokus rückt. Und da ist sie: strahlendes Lächeln, blondes Haar in Bohème-Wellen, eine Pelzstola um den Hals geschlungen.

Es ist 2:00 Uhr morgens in Gaziantep, einer türkischen Stadt nur einen Steinwurf von der syrischen Grenze entfernt, und Sparrow, Professor für globale Gesundheit an der Icahn School of Medicine am Mount Sinai in New York, hat gerade einen langen Tag damit verbracht, internationalen Beweisen zu präsentieren -Helfer bei einer sieben Runden umfassenden Polio-Impfkampagne in Syrien, wo seit 2011 ein Bürgerkrieg tobt. Seit mehr als einem Jahr arbeitet Sparrow eng mit der Assistance Coordination Unit – dem humanitären Arm der syrischen Oppositionskoalition – zusammen. Bereitstellung von Schulungen für syrisches medizinisches Personal in der Diagnose und Behandlung von Polio. Tausende von Freiwilligen haben sich in Zielstädte wie Aleppo und Deir Ezzor ausgebreitet, schmuggelten Impfstofffläschchen in Milchwagen und gingen von Tür zu Tür – eine Anstrengung, die zur erfolgreichen Impfung von 92 Prozent der Kinder in von der Opposition kontrollierten Teilen der Stadt geführt hat das Land. Sparrow beschreibt mir das Programm aus der Lobby des Teymur Continental Hotels, mitten in der türkischen Nacht. Natürlich kann ich sie sehen; ihre Energie ist so sprudelnd, dass ich sie praktisch berühren kann.

„Ich werde Sie an meine Freunde weitergeben“, sagt sie und übergibt ihr MacBook zwei syrischen Ärzten: Khaled Almilaji, MD, dem ehemaligen Leiter der Gesundheitsabteilung der ACU, und Bashir Tajaldin, MD, technischer Koordinator der Impfung Anstrengung. Als Mitte 2013 der erste Polio-Fall in Syrien auftrat, schlugen Ärzte wie Almilaji und Tajaldin Alarm, dass dringend reagiert werden müsse, um einen Ausbruch der furchterregend ansteckenden Krankheit zu verhindern. Sie behaupteten, das Regime des syrischen Präsidenten Bashar al-Assad habe systematisch Ärzte und Krankenhäuser ins Visier genommen – und die Anwesenheit von Kinderlähmung geleugnet. „Wir hörten, dass in Damaskus zwei Fälle getestet wurden, aber die syrischen Behörden sagten uns, dass es sich tatsächlich um eine Ölvergiftung handelte“, sagt Tajaldin. Agenturen wie die Weltgesundheitsorganisation und UNICEF führten langsam ein Impfprogramm durch; sie müssen mit souveräner Erlaubnis operieren, was Assad rundweg verneinte.

„Es war Ende der neunziger Jahre, und wir waren wie medizinische It-Girls“, sagt Sparrow über ihren Londoner Freundeskreis, der genauso hart spielte wie sie arbeiteten


Die ACU brauchte eine unabhängige Stimme, um Aktionen anzuregen – und entdeckte in Sparrow eine kraftvolle und charismatische. Almilaji traf sie im Dezember 2013 in Gaziantep. Einen Monat zuvor hatte Sparrow auf der Grundlage von Interviews mit Ärzten und syrischen Flüchtlingen einen bissigen Blogbeitrag fürDie New Yorker BuchbesprechungEr beschuldigt das Assad-Regime, „einen direkten Angriff auf das medizinische System“ zu starten, und fordert den UN-Sicherheitsrat auf, Assad zu drängen, grenzüberschreitende Hilfe zuzulassen. MehrNYRBEs folgten Beiträge sowie ein gründlich recherchierter Artikel mit dem Titel „Syria’s Polio Epidemic: The Suppressed Truth“, der „mehr als neunzig“ dokumentierte Fälle im Land beschrieb und internationale Hilfsorganisationen der ungeheuren Fahrlässigkeit beschuldigte. „Annies sehr entscheidende Artikel haben die Vereinten Nationen und die großen Geldgeber dazu gebracht, in die Türkei und nach Damaskus zu rennen, um zu helfen“, sagt Almilaji im Glanz der After-Hour-Lobby. 'Dann haben sie effektiv gearbeitet.' Das Impfprogramm startete am 2. Januar 2014, etwa zwei Monate nach Sparrows erstem Blogbeitrag. Ungefähr 1,4 Millionen Kinder wurden während dieser Bemühungen geimpft – obwohl dies mit Kosten verbunden war. Als Sparrow später im Januar an der Grenze war, wurden zwei Freiwillige getötet und einer verlor ihr Bein bei einem Bombenangriff durch Assad. „Es war einfach scheußlich“, sagt Sparrow.

Eine Woche vor unserem Skype-Chat besuche ich Sparrows Wohnung in der Upper West Side. Ich werde an der Tür von ihrem sechsjährigen Sohn Toto begrüßt, der mir prompt die Beine mit Schnüren zusammenbindet, während seine Mutter zwei Schränke durchkämmt und entscheidet, was sie für eine Woche Recherche im herbstlichen Gaziantep einpacken soll. Während sie farbenprächtige Kleider von den Kleiderbügeln wirft und eine Flasche Rosé mit mir teilt, erzählt mir Annies schlaksiger und offensichtlich verliebter Ehemann Kenneth Roth, der Leiter von Human Rights Watch, wie stolz er auf ihre Arbeit ist. „Kaum jemand mit Annies medizinischem Hintergrund geht vor Ort“, sagt er. 'Und weil sie keiner Hilfsorganisation angehört, kann sie die Rolle einer informierten öffentlichen Kritikerin einnehmen.'


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Der frühere Generalsekretär der Vereinten Nationen, Kofi Annan, stimmt dem zu. 'DR. Annie Sparrow ist eine leidenschaftliche und engagierte Fachkraft, die keine Angst hat, ihre Meinung zu sagen“, schreibt mir Annan per E-Mail. „Sie weist zu Recht darauf hin, dass die Gesundheitsversorgung das erste Kriegsopfer ist.“

Geboren als Tochter eines australischen Hauswirtschaftslehrers und eines Physiologen mit einem Forschungsstipendium an der University of Michigan – „Die arme Mutter war 37 Wochen schwanger, als wir in Ann Arbor ankamen und etwa zehn Sekunden später entbunden“, sagt Sparrow – die 46-jährige -alter Arzt hat ein peripatetisches Leben geführt. Als Annie zehn Monate alt war, segelte die Familie Sparrow (Annie hat eine ältere Schwester und einen jüngeren Bruder) über den AtlantikQE2,zog zurück nach Australien und kehrte schließlich in einen Vorort von Perth zurück, wo die Wochenenden und Sommer frei auf einem Stück Familienland in der Nähe des Margaret River verbracht wurden. „Wir gruben Gruben für Latrinen und mussten ein Feuer anzünden, um eine Tasse Tee zu kochen. Mama könnte auf einem Buschfeuer Fünf-Gänge-Menüs kochen“, erinnert sie sich. Sparrow scherzt gerne, dass sie von Wölfen aufgewachsen ist, an niemanden und nichts als das Land gebunden ist, aber in Wahrheit haben ihre Eltern ihr eine starke Arbeitsmoral und die Bedeutung der Präsentation vermittelt. „Meine Mutter hat mir beigebracht, dass man sich genug um Menschen kümmern sollte, um gut auszusehen“, sagt sie mir. „Deshalb trage ich Missoni auf dem Feld: Es ist wunderschön. Und wenn ich es trage, denke ich, wäre Mama stolz.“


Als Sparrow das Nest flog, folgte sie ihrer älteren Schwester und ihrem Vater in die Medizin, zuerst in einer Einrichtung in der Wüste von Kalgoorlie, Westaustralien, dann in London als Kinderarzt auf der Intensivstation in einigen der besten Krankenhäuser der Stadt. „Es waren die späten Neunziger, und wir waren wie medizinische It-Girls“, sagt Sparrow über ihren Freundeskreis von St. Mary’s und St. Thomas, die genauso hart spielten, wie sie arbeiteten. „Henley, die BAFTA-Verleihungen in der St. Martins Lane. . . . Ich würde 24 Stunden lang Medizin praktizieren und dann abfeiern.“ Ende 2000 besuchte sie ihren Bruder in Afghanistan, wo er in der Entwicklung arbeitete, Mikrofinanzierung und Agrarhilfe leistete, und war schockiert über die Bedingungen. 'Da waren wir in unserem Elfenbeinturm in London, gaben Hunderttausende von Pfund aus, um ein Leben zu retten, und sie kamen in Afghanistan mit Pfennigen aus.'

Es war ein entscheidender Moment. Als Sparrow auf der pädiatrischen Intensivstation nach Perth rekrutiert wurde, meldete sie sich freiwillig im Woomera Immigration Detention Center, einer der bestrafendsten und berüchtigtsten Einrichtungen in Australien. „Es war nicht so, dass ich so ein toller Mensch wäre, also ging ich nach Woomera“, erzählt sie mir. 'Die Wahrheit ist, ich wurde auf scheußliche Weise verlassen und es war eine Möglichkeit, mich besser zu fühlen.' Dort, sagt sie, habe sie Entwürdigung im großen Stil erlebt: Asylbewerber im Hungerstreik; Selbstmordgefährdete Teenager sediert und in Einzelhaft geworfen. Angewidert prangerten sie und ein Kollege die Menschenrechtsverletzungen in den australischen Medien an – Kritiken, die international Schlagzeilen machten. „Es war ein Crashkurs im Medientraining“, sagt Sparrow. 'Und es hat mein Interesse an der öffentlichen Gesundheit geweckt.'

In Harvard, wo sie ihren Master in diesem Fach machte, war Sparrow für seine unersättliche Neugierde bekannt. „Alle anderen waren so überwältigt, aber Annie würde in einen Zeichenkurs an der School of Design passen“, erinnert sich Sparrows engste Freundin Ellen Agler, jetzt CEO des END Fund, einer gemeinnützigen Organisation, die sich der Beendigung vernachlässigter Tropenkrankheiten verschrieben hat. „Sie hatte diese unglaubliche Fähigkeit zu lernen. Und sie ist unheimlich schlau.“ In Harvard traf Sparrow zum ersten Mal auf Roth, den „vernichtenden“ kanadischen Politiker Michael Ignatieff, wie sie es ausdrückt, während einer von Samantha Power moderierten Irakkriegsdebatte. 'Ich dachte,Das isteinen Mann, den ich heiraten könnte“, sagte sie damals zu Agler. Aber sie hatte eine Klasse zu erreichen und stellte sich nicht vor. Nach Harvard verbrachte sie eine Zeit in Darfur, wo sie Kinderrechte überwachte, und ließ sich dann in Nairobi nieder, um das Malaria-Programm von UNICEF in Somalia zu leiten. Freizeit? Freiwilligenarbeit nach Katrina oder Arbeit an Orten wie dem vom Bürgerkrieg zerrütteten Timor-Leste. Sie widerspricht, als ich nach der Beziehung frage, die zur Geburt ihres Sohnes führte; Mutter zu werden beschreibt sie einfach als „glücklichen Unfall durch die Arbeit in so vielen Zeitzonen“. Alexander verbrachte seine frühen Jahre in Nairobi (und trägt immer noch seinen Swahili-Spitznamen). Erst als Sparrow in der Oktober-Ausgabe 2008 von . auf einen Artikel über Roth stießEitelkeitsmessedass sie endlich ihren zukünftigen Ehemann erreichte, mit dem sie sich in New York gekreuzt hatte. 'Das Stück war von Brad Pitt, also habe ich Ken eine E-Mail geschickt, in der es hieß: 'Oooh, bist du nicht großartig?'' Es folgte eine Fernbeziehung, in der sich Sparrow und Roth überall trafen, wo sie direkt von Nairobi fliegen konnte: Istanbul, Paris, London, Zürich (bei Davos, wo sie snowboarden konnte). Im März 2010 lockte Roth Sparrow schließlich zurück nach New York; Human Rights Watch-Unterstützer Steven Spielberg hat dem Paar seine Wohnung in der Fifth Avenue geliehen, während sie nach einer eigenen Wohnung suchten. Sie heirateten 2011 in Paris, eine bittersüße Zeit: In diesem Herbst hatte das Paar ihren neugeborenen Sohn Gabriel verloren (zu früh geboren, er lebte nur zwei Tage im Krankenhaus). Sparrows Vater starb Wochen vor ihrer Hochzeit an Krebs; dann erlitt das Familieneigentum in der Nähe des Margaret River ein Feuer. Sparrow verlor im nächsten Frühjahr plötzlich ihre Mutter. Die Erinnerungen treiben ihr Tränen in die Augen. „Das einzig Gute daran war“, sagt sie und wischt sie weg, „je mehr Verluste du erleidest, desto mehr kannst du mit anderen teilen.“

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Fotografiert von Bénédicte Kurzen,Mode,Februar 2015


Sparrow hatte nie vor, durch Journalismus ein öffentlicher Fürsprecher zu werden – aber sieNYRBrigoros dokumentierte und im Ton vernichtende Stücke stießen auf starke Resonanz, nicht zuletzt bei den ihr der Fahrlässigkeit vorgeworfenen Agenturen. Die WHO und Save the Children – von denen sie schrieb, dass 250.000 Dosen des Polio-Impfstoffs in syrischen Lagerhäusern auslaufen lassen – protestierten in Briefen gegen die Veröffentlichung heftig. Bruce Aylward, M.D., stellvertretender Generaldirektor der WHO für Polio und Notfälle, beschuldigte Sparrow, „Faktenfehler oder Auslassungen“ gedruckt zu haben, die „das öffentliche Verständnis für das Ausmaß des Ausbruchs verwirren“. In beiden Fällen antwortete Sparrow mit punktuellen Widerlegungen. (Ich habe mich bezüglich Sparrow an die WHO und Save the Children gewandt; beide Organisationen lehnten einen Kommentar ab.) „Es gab kein Problem, das sie angesprochen haben und auf das nicht reagiert wurde“, sagt Robert Silvers, Redakteur von Sparrow und Mitbegründer derNYRB.„Wir halten sie für eine außergewöhnliche Forscherin. Wir sind sehr stolz auf ihre Arbeit.“

Die Artikel erregten die Aufmerksamkeit der Bill & Melinda Gates Foundation, die 1,5 Milliarden Dollar an eine Koalition einschließlich der WHO zur Ausrottung der Kinderlähmung gespendet hatte. „Ich hatte das Gefühl, dass sie aus einer so einzigartigen Perspektive – als Ärztin an der Grenze – in den Mainstream-Medien so wertvolle Punkte ansprach, dass sie nicht entlassen werden konnte“, sagt Gabrielle Fitzgerald, damals Direktorin von Global Program Advocacy bei Gates. (Fitzgerald ist jetzt Teil des 100-Millionen-Dollar-Ebola-Programms der Paul G. Allen Family Foundation.) Fitzgerald verband Sparrow mit dem Leiter des Polio-Programms der Gateses; die Organisation hatte bereits Kenntnis von der ACU und gewährte ihr schließlich mehr als 4 Millionen US-Dollar direkt.

Obwohl Sparrow sich in den letzten Monaten stark auf Syrien konzentriert hat, hat sie sich auch anderswo auf die Krisen im Bereich der öffentlichen Gesundheit konzentriert. Im April twitterte sie über den bevorstehenden Ebola-Ausbruch, obwohl die WHO und andere seine Ausbreitung heruntergespielt haben (sie schrieb über Ebola fürDie Nationim Oktober); sie sagt in Den Haag über Kriegsverbrechen in Darfur aus; und sie hat am Weltwirtschaftsforum in Davos teilgenommen, um sich zu äußern, um Erfolgsgeschichten wie Ruanda in Frage zu stellen, wo die Entwicklung fruchtbar war, die Menschenrechte jedoch schwer fassbar sind. „Sie ist eine mutige – und vor allem unabhängige – Zeugin von Versäumnissen an der humanitären Front“, sagt ihr Freund Lord Mark Malloch-Brown, ehemaliger stellvertretender Generalsekretär der Vereinten Nationen, dessen eigene Podiumsdiskussionen in Davos nur im Stehzimmer stattfinden . 'Ihre einzige Himmelsrichtung ist das, was sie auf dem Feld selbst sieht.'

Was die Zukunft angeht, wird Sparrow weiterhin zur syrischen Grenze reisen und die Bedingungen aus erster Hand überwachen. „In der Gemeinde wissen wir, wofür Dr. Annie kämpft – für Gerechtigkeit, nicht nur für die Syrer, sondern für alle, die leiden“, sagt Dima Haj Darwish, ein Ingenieur aus Aleppo, der das Ulfah-Haus in Gaziantep gründete, um Witwen zu unterstützen und Waisen und deren Ehemann mit Sparrow zusammenarbeitet, um Ärzte für Traumata in Kriegsgebieten auszubilden. Haj Darwish und ich telefonierten, während Sparrow bei ihrem letzten Besuch bei ihr war. „Sie kommt immer wieder“, sagte sie zu mir. „Sie hat keine Angst. Wir nennen sie die Kämpferin.“