Vom syrischen Flüchtling zum olympischen Schwimmer: Yusra Mardini holt Gold

An einem kalten Dezembermorgen in Berlin, eine Woche bevor ein Terroranschlag auf einem Weihnachtsmarkt zwölf Menschen töten würde, bereitet sich Yusra Mardini auf einen Wettkampf im Olympia-Trainingsbecken vor, das für die berüchtigten Spiele von 1936 gebaut wurde. (Adolf Hitler versuchte, sie als Schaufenster für arische athletische Fähigkeiten zu nutzen.) Die Temperatur draußen ist kalt, und das Wasser im Pool ist nicht warm. Mardini, die im letzten Sommer an den Olympischen Spielen in Rio teilgenommen hat, trägt einen lila Einteiler, ihr Haar in einem glatten Ballerina-Brötchen. Sie stürzt hinein und trifft pfeilgerade auf die Oberfläche.


Der Angriff auf den Markt wäre entsetzlich ironisch, da Mardini fünfzehn Monate zuvor dem Gemetzel in ihrer Heimat Syrien entkommen war, um, wie sie es ausdrückt, in „einem friedlichen Land“ zu leben. Ihre Geschichte ist außergewöhnlich: Nachdem sie eines der zahlreichen Boote bestiegen hatte, die Migranten über das Mittelmeer schmuggelten, half sie, es an Land zu schleppen, als es zu sinken begann. Ihre sportlichen Fähigkeiten trieben sie voran und retteten zahlreiche Leben, einschließlich ihres eigenen.

Mardini packte gerade in ihrer neuen Wohnung in Charlottenburg-Wilmersdorf Kartons aus und räumte Töpfe und Pfannen weg, als sie die Nachrichten einschaltete. Sie begann, jeden anzurufen, den sie kannte, um sich zu vergewissern, dass sie in Sicherheit waren. Der Angriff machte sie traurig, aber schockierte sie nicht. Für eine Neunzehnjährige, die während eines verheerenden Bürgerkriegs aufgewachsen ist und zugesehen hat, wie sich ihr Land von der Diktatur zur Revolution und zum Leben mit Panzern und Soldaten auf den Straßen entwickelt hat, war der Angriff eine brutale Erinnerung.“ Ihre Stimme wird ernst. „Es hat mir ein schreckliches Gefühl gegeben. Zu Hause haben wir so viel gesehen.“

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Fotografiert von Rineke Dijkstra,Mode, April 2017

Angesichts der jüngsten Versuche von Präsident Donald Trump, ein sogenanntes muslimisches Verbot zu erlassen, das die Einwanderung von Bürgern aus sieben Nationen, darunter Syrien, stoppt, schwingt Mardinis Überlebens- und Triumphgeschichte mehr denn je mit. Dies ist eine junge Frau, die innerhalb weniger Monate vom Leiden in ihrer vom Krieg zerrütteten Heimat zu einem Treffen mit Papst Franziskus und Präsident Obama, Königin Rania von Jordanien und Ban Ki-moon wechselte, während sie in den Vereinten Nationen und anderswo gefeiert wurde. Aber Mardini will mehr sein als ein Aushängeschild für die Widerstandsfähigkeit von Flüchtlingen; Sie hofft, 2020 zu den Olympischen Spielen in Tokio zu gehen und zu gewinnen. „Sie will Gold“, sagt ihr Mentor und ehemaliger Cheftrainer Sven Spannekrebs, der für sie eher wie ein großer Bruder ist.


Außerhalb des Pools ist Mardini auffallend hübsch, in schwarzen Shorts und Strassohrringen. Sie ist kleiner als die meisten Schwimmer – fünf Fuß fünf Zoll groß und 119 Pfund schwer – und knabbert an Schokoladenkuchen, den einer der Eltern ihrer Teamkollegen gebacken hat. Spannekrebs streicht leicht über ihren Kopf und neckt sie mit ihrer Größe. „Wenn sie einen Zentimeter größer wäre. . . “, sagt er, was bedeutet, dass größere Schwimmer normalerweise schneller sind.

Mardini verdreht die Augen. Ein Witz, den sie oft hört. Trotz ihrer erschütternden Erfahrungen strahlt sie kein Gefühl von Opferbereitschaft oder Selbstmitleid aus; Stattdessen ist sie selbstbewusst und selbstbewusst. Sie sieht dir direkt in die Augen, als wollte sie sagen: „Ich bin einem Krieg auf einem sinkenden Boot entkommen. Ich kann alles tun.'


Was ihr an Größe fehlt, macht Mardini mit Tatendrang und Konzentration wett. Das Schwierigste für sie, sagt sie, ist die Geduld, die erforderlich ist, um Ergebnisse zu sehen. „Darum geht es beim Schwimmen“, sagt sie langsam und beobachtet aufmerksam das Ereignis einer anderen Schwimmerin. „Man muss warten, um Ziele zu erreichen. Es kann ein Jahr dauern, um eine Sekunde schneller zu schwimmen. Du wartest fünf Jahre, um in Topform zu sein.“

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Fotografiert von Rineke Dijkstra,Mode, April 2017


Als Kind träumte Mardini davon, Pilot zu werden, nicht Schwimmer. Zu Hause in Daraya, einem Vorort von Damaskus, der einst für seine Möbelproduktion berühmt war, führte ihre muslimische Familie ein angenehmes Leben. Ihre Mutter Mervat war Physiotherapeutin, ihr Vater Ezzat Schwimmtrainer, der seine Kinder samstags ins Schwimmbad brachte. „Er hat uns einfach ins Wasser geworfen“, sagt Mardini. Ihre ältere Schwester Sarah, jetzt 21, begann Wettkampf zu schwimmen, und Yusra folgte ihrem Beispiel. (Sie hat auch eine jüngere Schwester, Shahed, jetzt acht Jahre alt.)

Mardini war in der siebten Klasse, als 2011 die Proteste gegen Präsident Bashar al-Assad begannen, die schließlich zum Bürgerkrieg führten. Wie alle anderen ahnte sie damals noch nicht, dass es zu einem Konflikt kommen würde, der bisher rund 470.000 Menschen das Leben gekostet und fast fünf Millionen Syrer aus dem Land gezwungen hat. Zuerst merkte sie kaum, was vor sich ging. „Ich bin einfach weiter geschwommen und zur Schule gegangen und habe versucht, wie ein normales Kind zu leben“, sagt sie. Dann wurde es schlimmer. 2012 kam es in Daraya zu einer epischen Schlacht zwischen Assads Regierungstruppen und oppositionellen Rebellen. Die Stadt wurde zerstört und Hunderte von Zivilisten wurden massakriert. Überlebende wurden darauf reduziert, Suppe aus Blättern zu essen. „Danach war alles anders“, sagt Mardini. 'Panzer und Stromkabel, die von ihren Stangen herunterhängen, alles ruiniert.'

Es wurde schwieriger, zum Pool zu gelangen, weil draußen geschossen wurde. Sie und ihre Familie zogen in diesem Jahr in einen sichereren Teil von Damaskus, aber Mardini hörte auf zu trainieren. Sie verpasste zwei Jahre Praxis; während dieser Zeit, sagt Spannekrebs, habe sie an Kraft verloren und sei aus der Form geraten.

„Als sie als Flüchtling nach Deutschland kam, mussten wir ihr Körperfett abbauen und Muskeln aufbauen, um die verlorenen Jahre an Geschwindigkeit auszugleichen“, erklärt er.


In Damaskus begann sie sich nach einem Leben jenseits des Krieges zu sehnen. Aber ihre Eltern weigerten sich, über das Verlassen zu diskutieren. Wie die meisten Familien wollten sie sich nicht trennen, dennoch war es für alle fünf unmöglich, nach Europa zu gehen. Aber im Sommer 2015 bettelte Mardini. Sie wollte wieder schwimmen – und ein normales Leben führen. „Ich fing an zu sagen: ‚Weißt du was, Mama? Ich verlasse Syrien. Wenn ich sterbe, sterbe ich in meinem Neoprenanzug.‘“

Eines Morgens kam ihre Mutter an ihre Tür. Sie hat geweint. Sie sagte, dass Yusra und Sarah gehen könnten. Zwei männliche Verwandte hatten sich bereit erklärt, sie in die Türkei und dann weiter zu begleiten. Sie hatte keine Ahnung, wo ihre Töchter landen würden. „Es war das Schwierigste für sie“, sagt Mardini. 'Aber sie wusste, dass wir gehen mussten.'

Von Damaskus flogen die Schwestern über den Libanon in die Türkei. Dort trafen sie auf einen Schmuggler und eine Menge anderer Flüchtlinge, die fliehen wollten. Sie warteten vier Tage in einem Wald in der Nähe eines türkischen Strandes ohne Essen, nicht sicher, wann sie ihr Boot bekommen würden oder wann die sicherste Zeit war, um loszufahren.

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„Der Moment musste stimmen; die Wellen mussten stimmen; Es musste eine Zeit geben, in der es keine Patrouillen gab“, erklärt sie, um nach Mytilini, der Hauptstadt von Lesbos, einer griechischen Insel nahe der Türkei im Mittelmeer, zu gelangen.

Im Wald versuchte sie, wartend, ruhig zu bleiben. Sie hatte ihr Handy, ihre Flip-Flops und eine Jeans dabei. „Das ist es“, sagt sie. Sie hatte keine Ahnung, wohin sie gehen würde, wenn sie in Griechenland ankam. „Wir hatten ein bisschen Geld, aber nicht viel. Die Reise aus Syrien sollte 1.500 Dollar kosten – aber als wir in Deutschland ankamen, war es viel, viel mehr.“

Am vierten Tag brachen sie mit achtzehn anderen in der Abenddämmerung auf. Nicht weit von der türkischen Küste entfernt – etwa 20 Minuten nach einer Fahrt, die 45 Minuten hätte dauern sollen – blieb der Motor stehen. Yusra spürte, wie das Boot nach vorne schlingerte und dann zu sinken begann.

Sarah und Yusra kletterten sofort ins kalte Wasser und begannen, das Boot an einem Seil in Richtung Insel zu ziehen, kurz unterstützt von zwei anderen Passagieren. „Wir benutzten unsere Beine und jeweils einen Arm – wir hielten das Seil mit dem anderen und traten und traten. Immer wieder kamen Wellen und trafen mich ins Auge“, sagt sie. „Das war das Schwierigste – das Stechen des Salzwassers. Aber was wollten wir tun? Alle ertrinken lassen? Wir zogen und schwammen um ihr Leben.“

Dreieinhalb Stunden schwammen die Schwestern mit dem Boot im Schlepptau. „Da war ein Junge, Mustafa“, erinnert sich Yusra. „Er war erst sechs. Er war wirklich lustig, und wenn wir im Wald waren, haben wir mit ihm gespielt und Witze gemacht. Ich denke, als wir das Boot gezogen haben, wollten wir alle retten, aber wir haben am meisten an ihn gedacht.“

Sie schwammen, ruhten sich eine Minute aus, schwammen, ruhten sich aus, bis sie das behinderte Boot nach Lesbos ziehen konnten. Die Reise war jedoch noch nicht zu Ende. „Am anderen Ufer war buchstäblich nichts“, erinnert sie sich. „Ich hatte keine Schuhe an, da ich meine Sandalen im Wasser ausziehen musste. Jemand auf der Straße gab mir ein Paar Schuhe. Aber die Leute waren misstrauisch – ich würde nicht sagen, dass sie freundlich waren.“ Wenn sie und die anderen Flüchtlinge in Restaurants gingen, ließen die Einheimischen ihnen kein Essen kaufen.

Langsam bahnten sie sich ihren Weg über Land durch Europa. Nachdem der ungarische Ministerpräsident Viktor Orbán im Hauptbahnhof von Budapest feststeckte, die Grenzen für Flüchtlinge zu schließen, gelang es den Schwestern, nach Deutschland zu gelangen. In Berlin angekommen, verbrachten sie dort sechs Monate in einem Lager.

„Ich habe auf einer Etage geschlafen – aber ich war in Sicherheit“, sagt Mardini. Über einen Dolmetscher erfuhren sie von einem Schwimmverein, der junge Sportler ausbildete: die Wasserfreunde Spandau 04, eine der wichtigsten und angesehensten Mannschaften in Berliner Schwimmkreisen. Sie verabredeten sich zum Ausprobieren.

Die Schwestern sehnten sich noch immer nach Zuhause. „Jedes Mal, wenn wir anriefen, um Mom zu sagen, dass es uns gut ging“, sagt Mardini und fummelte an ihrem Ohrring herum, „hat sie nur geweint. ‚Wann kann ich dich sehen?‘“ Ihre Mutter und ihre jüngere Schwester sind jetzt in Berlin und leben mit Yusra in der neuen Wohnung. Ihr Vater wohnt in der Nähe.

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WasserwerkeMardini, in ihrer Wahlheimat Berlin, Züge im Olympiapark Berlin, ursprünglich für die Spiele 1936 gebaut. Fotografiert von Rineke Dijkstra,Mode, April 2017

Spannekrebs, ein sanfter 36-Jähriger, kennt das Leben eines jugendlichen Schwimmers sehr gut, da er auch als Jugendlicher mit der Spandauer Mannschaft trainiert hat. Als er die Mardini-Schwestern zum ersten Mal beim Ausprobieren beobachtete, war er erstaunt über ihre Hartnäckigkeit.

„Es war klar, dass diese beiden Schwestern ernsthaft trainiert hatten. Ihre Technik war gut.“ Er nahm sie auf und half ihnen, ihre Papiere für ein Leben in Deutschland zu bekommen. „Ich hätte nie gedacht, dass wir nach Rio gehen würden“, sagt er. 'Ich wollte ihnen das Leben einfacher machen.'

Er erinnert Yusra daran, dass sie ein Jahr gebraucht hat, um in Form zu kommen. „Ich musste McDonald’s aufgeben“, scherzt sie und wird dann ernst. 'Aber ich dachte immer an all die Jahre, in denen ich so hart gearbeitet hatte.'

„Ihre Fortschritte waren schnell“, fährt Spannekrebs fort. „Sie hat alles getan, worum ich gebeten habe: um 6:00 Uhr aufzustehen, um ins Schwimmbad zu gehen. Klassen. Fitnessstudio. Zurück im Pool.“ Sarah beschloss unterdessen, Wettbewerbe aufzugeben. „Sie liebte das Schwimmen, aber sie wollte einfach keine Karriere daraus machen“, sagt Yusra. Jetzt arbeitet Sarah für eine NGO in Griechenland, die Flüchtlingen hilft. 'Sie ist glücklicher.'

Als Yusra müde wird, denkt sie an Rio. In einem blauen Blazer und einer hellbraunen Hose, einem Seidenschal um den Hals und mit einem riesigen Lächeln marschierte sie mit ihrem Team und schloss sich der olympischen Einheit unter dem Dach der „Flüchtlinge“ an.

Einige Tage später raste Yusra im 100-Meter-Schmetterling auf eine Minute und 9,21 Sekunden. Ihre Eintrittszeit, angegeben bei 1:08.51, war etwa eine Sekunde kürzer. Sie schwamm nicht schnell genug, um bis ins Halbfinale vorzudringen, aber sie gewann ihren Vorlauf, und das olympische Flüchtlingsteam schrieb Geschichte.

Für Yusra war es der Geist, der sie erfasste, als sie mit anderen, die geflohen waren, um ein neues Leben kämpfte. „Es war unglaublich, sie wirklich bewegend zu beobachten“, beobachtet Jonathan Clayton vom Flüchtlingshilfswerk der Vereinten Nationen (UNHCR), der bei den Spielen in Rio über das Flüchtlingsteam berichtete.

Der Wechsel von Brasilien zurück nach Deutschland war nicht immer einfach: Einige der anderen Schwimmerinnen waren über ihren schnellen Aufstieg zu Olympia überrascht. Yusra zuckt mit den Schultern: In der Leichtathletik gibt es immer Wettbewerb, sagt sie.

Als ich sie am nächsten Tag zu Hause besuche, trägt sie Sweater, ein T-Shirt und fluoreszierende grüne Turnschuhe. Stolz präsentiert sie die Wohnung. Alles ist neu; Von ihrem Leben in Syrien ist nichts übrig geblieben. Sie erinnert mich daran, dass sie nichts mitgenommen hat, als sie geflohen ist.

Seitdem ihre Geschichte bekannt wurde, hat Yusra mehrere Buch- und Filmangebote erhalten, und sie und ihr Team denken über ihre Verdienste nach. Spannekrebs hat Bedenken hinsichtlich der Publicity rund um Mardini, die für einen Teenager, der direkt aus dem Trauma eines Kriegsgebiets kommt, möglicherweise zu viel ist, um sich darauf einzustellen. „Ich dachte darüber nach, alles zu stoppen, als wir eine Pressekonferenz gaben, gleich nachdem die Kämpfe in Aleppo schlimmer geworden waren“, sagt er. „Aber sie wurde immer bequemer. Ich frage sie, ob sie für eine Weile nur ein normaler Teenager sein möchte und sie sagt immer: ‚Nein! Das ist mein Leben. Ich bin glücklich, am Leben zu sein.’“

Yusra hat zugestimmt, eine hochkarätige Unterstützerin für UNHCR zu werden, mit der sie Besuche vor Ort plant, und ist daran interessiert, Motivationsrednerin zu werden. Beim jüngsten Weltwirtschaftsforum in Davos hielt sie fünf Reden, darunter eine bei einer Veranstaltung des Welternährungsprogramms der Vereinten Nationen, und saß auf einem Podium mit der plötzlich verwitweten Facebook-COO Sheryl Sandberg, die über Trauer, Verlust und Widerstandsfähigkeit sprach.

„Das war für mich der Höhepunkt von Davos“, sagt Yusra. „Was für eine starke Frau! Zu hören, wie sie davon spricht, von der Trauer wegzukommen. Darum geht es, oder? Weitermachen?'

Haare und Make-up: Helena Narra Sitzungsredaktion: Anna Schiffel