Der Wahrheit ins Auge sehen: Arwa Damon . von CNN

Arwa Damons furchtlose Berichterstattung aus dem Nahen Osten hat sie zu einem Star bei CNN gemacht. Was sie in Libyen entdeckte, löste landesweit Furore aus.


Arwa Damon von CNN in Manhattan, die in der vergangenen Woche gecampt hat, ist ein Katastrophengebiet. Unter der Herde von Pashminas und ausgetretenen Jeans finden sich alle Insignien eines Pfadfinders: fingerlose Handschuhe; Flaschen DEET; Trockenshampoo; ein Bandana, das mit einem Stift in ein Tourniquet eingeklemmt werden kann; LED-Scheinwerfer; kleine schwarze Nylonhauben („weil hier der Deal ist: Wir verwenden Nachtsichtkameras mit hellen Bildschirmen und wollen nicht gesehen werden“, sagt sie); Kampfstiefel Größe 8; drei Mobiltelefone (amerikanisch, libanesisch, libanesisch); ein Haufen dunkler Kleidung. „Ich kaufe Farben, trage sie aber nicht“, sagt die winzige Blondine, die das Haar in eine Paperboy-Mütze gesteckt hat. 'Schwarz ist einfacher.' Sie wirft alles in einen Koffer, der einen doppelt so hohen Stapel bildet, und zeigt auf einen Rucksack in der Ecke. „Wenn ich im Einsatz bin, muss ich alles, was ich brauche, auf dem Rücken tragen.“ Sie klettert auf den Koffer und schließt ihn.

In den Wochen, seit Damon das persönliche Tagebuch von Botschafter J. Christopher Stevens im ausgebrannten amerikanischen Konsulat in Bengasi, Libyen, entdeckte, stand dieser 35-jährige Fernsehreporter im Mittelpunkt einer sich entwickelnden Geschichte – nie eine bequeme Position für jemand, dessen Aufgabe es ist, die Nachrichten zu verbreiten, nicht sie zu erschaffen. Sie und ein Kameramann trafen drei Tage nach dem Terroranschlag am 11. September im Konsulat ein, und ohne US-Beamte oder Sicherheitskräfte vor Ort gingen sie direkt hinein – Kameras liefen, Lichter brannten. „Es war ein düsterer Anblick“, sagt Damon. Überall waren zertrümmerte Möbel; Fliesensplitter lagen auf dem Boden. „Es gab verschmierte partielle Handabdrücke. Der Tresorraum war von innen komplett ausgebrannt.“ In einem in Asche gehüllten Schlafzimmer fand Damon das festgebundene Tagebuch des Botschafters, gut sichtbar auf dem Boden zwischen dem Bett und einem gepolsterten Beistellstuhl. Die sieben Seiten handgeschriebener Kritzeleien enthüllten einen Mann, der in einem Land, das erst vor kurzem die Revolution hinter sich gelassen hatte, um seine Sicherheit fürchtete.

Damons Netzwerk strahlte ihr Filmmaterial aus und berichtete über Bedenken, die im Tagebuch geäußert wurden, was eine jetzt erschütternde Debatte über die Sicherheitsbedingungen in Bengasi auslöste. Warum wurde das Konsulat so leichtfertig verteidigt? Warum waren die Nachrichtenteams nach dem Angriff anscheinend die einzigen mit Augen und Ohren am Boden? Das Außenministerium mischte sich hart ein und nannte CNN „ekelhaft“ für die Verwendung des Tagebuchs des Botschafters als Quelle (CNN sagt, die Familie Stevens wurde innerhalb von Stunden nach der Entdeckung kontaktiert und der berichtenswerte Inhalt des Tagebuchs wurde unabhängig bestätigt).

Damon schwelgt nicht in der Berichterstattung, die eine nationale Empörung auslöste. Sie verschwendet auch keine Minute damit, sich Gedanken darüber zu machen, was Hillary Clintons Team von ihr hält. „Ehrlich gesagt, es ist ein Ausrutscher“, sagt sie und packt ihre letzten Ausrüstungsgegenstände in den Rucksack. „Du willst nie Teil der Nachrichten sein. Aber bei dem, was ich tue, bist du an Curveballs gewöhnt. Du beschäftigst dich damit, weil du dich mit allem beschäftigst.“


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Diese Einstellung hat sie seit fast einem Jahrzehnt, seit sie wenige Tage vor Kriegsbeginn als 25-jährige Freelance-Anfängerin in den Irak kam. Nach einem kurzen Studium kletterte sie in Bagdad die Leiter hoch, vom Fixer über die Übersetzerin (sie spricht fließend Arabisch, Türkisch und Französisch) zur Reporterin Prozess und Hinrichtung von Saddam Hussein – sowie weniger bekannte Tragödien, wie die mittelalterlichen Zustände im Bagdads Frauengefängnis Khamiya. Damon trägt sich mit einer ansteckenden Mischung aus Selbstvertrauen, Einfallsreichtum und Mut – Sie können nicht umhin, einen Finger Scotch mit ihr teilen zu wollen – Damon ist Kugeln ausgewichen, ist durch versteckte Tunnel gekrochen und süß geredete Sicherheitsleute, um ihre Geschichten zu erfahren. Ihre monatelange Berichterstattung über die Aufstände des Arabischen Frühlings auf den Straßen von Libyen und Ägypten half CNN 2012 einen Emmy zu gewinnen. [#image: /photos/5891eacfdec09b18414548bf]|||Arwa Damon|||

„Sie sieht aus wie dieser kalifornische Hippie mit dem Schmuck und den Armreifen und Schals und allem anderen“, sagt Tony Maddox, Executive Vice President und Managing Director von CNN International, der maßgeblich an der Einstellung von Damon beteiligt war. „Aber sie kann sich nahtlos integrieren. Ich sage den Leuten immer, wenn Sie wissen wollen, wie man sich in einem Kriegsgebiet anzieht, schauen Sie sich einfach Arwa an.“ Jenseits ihres zurückhaltenden, für alles bereiten Stils ist natürlich die beharrliche Entschlossenheit, überall hinzugehen, sich einzufügen und Licht auf den menschlichen Tribut des Krieges zu werfen. Sie hat große Interviews für ihr Netzwerk gegeben und war dafür bekannt, einige Ketten zu rasseln – vor allem, als sie darum kämpfte, in Baba Amr in Homs, Syrien, zu bleiben, einem Viertel, in das die erfahrene Kriegsreporterin Marie Colvin, eine Heldin und Mitbewohnerin von Damon, später zurückkehren würde und getötet werden. Und 2007 drängte Damon darauf, einen Abschnitt über einen fünfjährigen irakischen Jungen zu machen, der bei einer Razzia schwer verbrannt worden war. Es war eine kleine Geschichte, aber das Stück führte zu einem enormen Zuspruch der Zuschauer. Schließlich erlaubte CNN Damon, den Jungen in den USA medizinisch zu versorgen und dann die Geschichte vier Jahre lang zu verfolgen. Es war eine Premiere für das Netzwerk, ein solches Maß an Engagement zwischen einer Reporterin, einer Person und ihrem Publikum zuzulassen, und es machte Damon zu einer beliebten Figur, sowohl innerhalb als auch außerhalb der CNN-Zentrale.


Geboren in Boston als Sohn eines amerikanischen akademischen Vaters und einer syrischen Mutter (deren Vater der ehemalige syrische Premierminister Muhsin al-Barazi war, der 1949 bei einem Militärputsch ermordet wurde), wuchsen Damon und die kleine Schwester Mawadda in einem zweisprachigen Haushalt auf und sprachen Englisch und Arabisch, zog nach Marokko, als Arwa sechs Jahre alt war, und drei Jahre später nach Istanbul, wo ihr Vater einen Job als Leiter der Mittelschule am Robert College bekam. „Ich war dieses ruhige Kind“, erinnert sich Damon, „die Tochter des Schulleiters. Es hat eine Weile gedauert, bis es passte.' Die Familie lebte auf dem weitläufigen Schulcampus, umgeben von einer großen Grünfläche in Istanbul; schließlich begann Damon, ein unbeschwertes, burschikoses Vorstadtleben zu genießen, auf Bäume zu klettern, auf Pferden zu reiten und Rad zu fahren. „Oder ich habe die Jungs herumkommandiert“, scherzt sie.

Damon, ein frühreifer Bücherwurm, übersprang die sechste Klasse und schloss im Alter von sechzehn die High School ab. Während ihres Auslandsjahres zog sie bei ihrer Tante und ihrem Onkel in Marokko ein und verbrachte ihre Tage mit Vollblütern im Springreiten. „Aber Profi zu werden bedeutete, das College aufzugeben, und das war keine Option“, erinnert sie sich. Trotzdem wählte sie eine Schule – das Skidmore College im Bundesstaat New York –, die ein Reitprogramm hatte und in der Nähe ihrer US-Verwandten stand. Mit einem Doppelstudium in Französisch und Biologie dachte sie, sie würde Tierärztin werden „und alle Tiere der Welt retten“, aber nach ihrem Abschluss war sie sich nicht mehr sicher und ließ sich treiben und fragte sich, was sie mit ihrem Leben anfangen sollte.


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Sie nahm verschiedene Zeitarbeitsplätze an und nahm schließlich eine Stelle bei einem in New York ansässigen türkischen Textilunternehmen an, wo sie ihre Sprachen anwenden konnte und wo eine ihrer Aufgaben tatsächlich darin bestand, Bademäntel für Hunde zu verkaufen. Aber nach 9/11 änderte sich alles.

„Im College hatte ich viele Freunde, die nichts über den Nahen Osten wussten, die noch nie jemanden von dort kennengelernt hatten“, erklärt sie. „Und als 9/11 passierte, sah ich, dass diese Ost-West-Kluft noch größer wurde, und ich hatte die Idee in meinem Kopf, dass ich eine Brücke sein würde, um durch Journalismus interkulturelles Verständnis zu schaffen.“ Ihre Freunde dachten, sie sei von ihrem Rocker. „Sie sagten, ich solle in einer kleinen Stadt anfangen, mich in der Branche hocharbeiten. Ich habe nein gesagt, ich gehe in den Irak.“[#image: /photos/5891eacfb4a4bd466012a6d7]|||Arwa Damon|||

Damon ist ein ungeduldiges Mädchen. Von New York aus nutzte sie ihre Sprachkenntnisse, um das irakische Informationsministerium dazu zu bewegen, ihr ein Visum zu erteilen, und kam kurz vor Kriegsausbruch in Bagdad an. „Meine Mama hat immer gesagt, dass Fremdsprachen Türen öffnen“, sagt sie mit einem verschmitzten Lächeln. Diese frühen Jahre, in denen der Krieg im Irak berichtet wurde, waren improvisiert – als ein freiberuflicher Vertrag auslief, nahm sie einen Job bei einem libanesischen Lieferanten für tragbare Toiletten an, um an die Front zurückzukehren – und sehr gefährlich. Im Jahr 2005, eingebettet in das US-Militär, war sie in einem Humvee, der von einem IED getroffen wurde. „Es gab einen orangefarbenen Lichtblitz“, erinnert sie sich. 'Und dann fiel der Staub wie Schneeflocken.' (Niemand wurde ernsthaft verletzt.) Neuere Erfahrungen waren noch beängstigender. „Syrien ist wie kein anderes Kriegsgebiet, in dem ich war. Es gibt keinen sicheren Raum. Jeder Tag ist ein russisches Roulette-Spiel.“ Sie seufzt. 'Meine arme Mama.'

„Ich fühle mich schrecklich wegen ihrer Arbeit“, bestätigt ihre Mutter Joumana Barazi-Damon aus ihrem Haus in Beirut, wo sie und Arwas Vater sich 2003 niedergelassen haben. „So sehr ich unglaublich stolz auf Arwa und ihre Überzeugung bin, würde ich möchte, dass sie ihre Jugend lebt.“ Natürlich lebt Arwa in gewisser Weise noch in ihrer Jugend, nachdem sie nur wenige hundert Meter vom Haus ihrer Eltern entfernt an der Corniche von Beirut eine Wohnung gemietet hat. Nach einem Auftrag ist ihre erste Station ihre Küche, wo sie Tupperware mit der mediterranen Küche ihrer Mutter füllt. („Meine zweite Anlaufstelle ist mein Friseur, um Highlights zu bekommen, dann meine Maniküre“, gibt sie zu.) Damon bevorzugt auch das gleiche Parfüm, das sie in der High School trug (Acqua di Gío) sowie die gleiche Feuchtigkeitscreme von Olay, die sie in der Drogerie gekauft hat. Joumana gießt ihre Pflanzen, wenn Arwa nicht in der Stadt ist. „Es ist leicht, sich von Ängsten und Ängsten um ihre Sicherheit zerrissen zu fühlen“, sagt sie, „aber weil Arwa so engagiert und so leidenschaftlich bei dem ist, was sie tut, kann man nicht anders, als zu denken: Gut für sie.“


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„Kann ich jetzt einen Kaffee bekommen – und später?“ fragt der koffeinsüchtige Damon und setzt sich zum Mittagessen in ein türkisches Restaurant in Midtown Manhattan. Wie immer passt sie sich gut an. Sie spricht mit den Kellnern auf Türkisch; Sie fummelt an ihrem Lieblingsschal herum und zeigt ihr rotes Singha-Tanktop, das sie in Thailand aufgegriffen hat, wo sie 2010 über die Red Shirt Revolution berichtete. „Sehen Sie, ich trage Farbe!“ Sie sagt. Sie erwähnt, dass sie ihren fünfunddreißigsten Geburtstag in Bengasi verbracht hat und dass das Hotel Drachenblumen auf ihr Zimmer geliefert hat. Sie gibt auch zu, die typischen Lebensereignisse einer Frau ihres Alters verpasst zu haben: Sie konnte nicht an den Hochzeiten einiger enger Freunde teilnehmen; sie muss ihre Wohnung noch einrichten; Kaum ist sie mit ihrer neuen schwarzen Vespa gefahren, die sie in Beirut erwartet; sie hat keine Zeit für ein Date. Auf der anderen Seite hat sie bei dreckigen Belvedere Martinis mit Freunden in einer ihrer Lieblingsbars in Beirut tolle Geschichten zu erzählen: von Brot und Käse der lachenden Kuh während der libyschen Revolution zu leben; monatelang ein Haus mit einem Haufen männlicher Reporter teilen („Du merkst den Gestank erst, wenn du den Raum verlassen hast“); Lernen Sie, wie man im Zickzack über ein offenes Schlachtfeld fährt und wann immer möglich ein Nickerchen macht – Helm als Kissen, Flakjacke als Decke, Helikopter-Landeplatz als Bett.

„Arwa hat einige brenzlige Zeiten erlebt, aber angesichts der Gefahr ist sie bemerkenswert cool“, sagt Anderson Cooper, der während des Arabischen Frühlings Kairo mit Damon bedeckte. „Wir waren während der Revolution in Ägypten zusammen und haben im Geheimen gesendet, und es gab einige echte Bedrohungen, aber Arwa konnte in Stresssituationen bequem kommunizieren.“ Er fügt hinzu: „Sie hat eine sehr menschliche Eigenschaft – eine sensible Seite an sich, die in der Lage ist, auf menschliche Weise auf Menschen zuzugehen, nicht auf eine hartgesottene Kriegskorrespondentin.“

Es ist eine Verpflichtung, im Nebel des Krieges, der viele Aspekte ihres Lebens überschattet, die bedeutungsvollen Geschichten zu finden – die Beschwerde in Damons letzter Mitarbeiterbewertung war, dass sie nicht genug Urlaub genommen hat –, aber sie sehnt sich nicht nach einem Lattenzaun und eine Garage für zwei Autos in den Vororten. „Ich kann mir wirklich nicht vorstellen, dass ich mit meinem Leben etwas anderes mache“, sagt sie, als ein weiterer türkischer Kaffee kommt. 'Die nächsten Geschichten, die großen, werden im Nahen Osten sein, und ich werde dort sein.'