Elizabeth Edwards: Auf Kurs bleiben

Als ich Elizabeth Edwards im geräumigen neuen Haus ihrer Familie in Chapel Hill, North Carolina, besuche, ist sie gerade von der obligatorischen – und in diesem Fall anstrengenden – Wanderung durch New Hampshire zurückgekehrt. An einem einzigen Tag trat sie im Namen ihres Mannes nicht weniger als sieben Wahlkampfauftritte auf und leitete die Eröffnung des Präsidentenamts von John Edwards in Manchester, wo selbst der Reporter des notorisch mürrischen und konservativen Gewerkschaftsführers überwältigt war. („Elizabeth Edwards war der Star“, schrieb er, „und ihre Starqualität geht von innen aus.“) Sie hatte es um Mitternacht nach North Carolina zurückgeschafft; sprach um 2 Uhr morgens mit ihrem Mann, der in Kalifornien unterwegs war; und wurde von Sohn Jack, sieben, geweckt, der um 6:15 in ihr Zimmer kam, um sie zu fragen, wie viele Stunden sie geschlafen habe. Nicht genug, sagte sie ihm; Nachdem sie Jack und seine neunjährige Schwester Emma Claire in der Schule abgesetzt hatte, kroch sie „in meiner Jogginghose“ zurück ins Bett.


Als ich sie kurz nach dem Mittagessen sehe, hat sie bereits die Reaktionen auf die neueste Rede ihres Mannes nachvollzogen – „Das, was ich heute in den Blogs gelesen habe, hat eine großartige Resonanz erhalten“, sagt sie ihm, als er anruft. Sie hat es auch geschafft, eine andere Hose anzuziehen, ein paar pink-gelbe Piqué-Lilly Pulitzers, und obwohl sie mächtig mit dem Blumendruck auf dem riesigen Sofa, auf dem sie sich zusammengerollt hat, kollidieren, sieht sie wirklich hübsch aus in ihr langärmliges rosa T-Shirt. („Du würdest nicht wissen, dass ich krank war, es sei denn, du wüsstest, dass ich krank war“, sagt sie mir später.) Sie ist barfuß (ein Paar abgewetzte gelbe Mephisto-Sandalen aus Wildleder liegen auf dem Boden, wo sie sie ausgezogen hat ). sagt: 'Richtig, kein Schlaf, kein Make-up'; Wenn ich kommentiere, wie viel Gewicht sie verloren hat, scherzt sie, dass „du noch nicht hinter mir gelaufen bist“, fügt aber ernsthaft hinzu, dass sie hart daran gearbeitet habe, „weil Fett Östrogene freisetzt, die den Krebs nähren.“ Später zeigt sie mir die „Spülküche“, deren Regale mit Kiste um Kiste mit kalorienarmen Knabbereien gefüllt sind. „Wir sind die Könige und Königinnen des 100-Kalorien-Snacks hier.“

Am nächsten Abend ist sie in Washington und überreicht bei der Gala „Rays of Hope“ der National Coalition for Cancer Survivorship eine Auszeichnung. Es ist ein Smoking-Dinner, und als sie auf dem Weg zur Bühne an meinem Tisch vorbeikommt, beugt sie sich herunter und flüstert grinsend: „Ich räume richtig gut auf, oder?“ Es ist sicherlich wahr, dass sie in einem schwarzen Seidenhosenanzug, schwarzen Plateausandalen, vollem Make-up und einer doppelten Perlenkette großartig aussieht. Fakt ist aber, dass es zwischen der „aufgeräumten“ Elizabeth auf der Bühne und der mädchenhaften Frau zu Hause nicht viel Unterschied gibt, die Füße unter ihr auf einem überdimensionalen Sofa. Die Stärke von Elizabeth Edwards, politisch und persönlich, besteht darin, dass sie unabhängig von der Umgebung immer die gleiche Person ist.

„Das ist eigentlich der einfachste Weg“, sagt sie mir. „Ich setze zu keinem Zeitpunkt mein Spielgesicht auf, weil die Leute dich entweder mögen oder nicht. Das Schlimmste für mich wäre, dass Sie das Gesicht aufsetzen, von dem Sie denken, dass es die Leute sehen wollen, und dann mögen sie es nicht und Sie denken: Hätte sie mein wahres Ich gemocht?

Als sie 1998 in Washington ankam, nachdem John Edwards in den Senat gewählt worden war, wurde ihr der einfache Akt, Tag für Tag sie selbst zu sein, als „bodenständig“ und „ein Hauch frischer Luft“ bezeichnet. Amüsiert sagte sie zu den Leuten: „Du solltest in meine Heimatstadt kommen . . . Da draußen in Amerika gibt es ganze Städte mit Leuten wie mir.“ Als ihr Mann 2004 gebeten wurde, sich John Kerry auf dem demokratischen Ticket anzuschließen, nachdem er sein eigenes Angebot für die Nominierung verloren hatte, wurde sie von verschiedenen Handlangern gedrängt, mit „dem Redetyp“ zusammenzuarbeiten, bevor sie auf dem Parteitag in Boston die Bühne betrat. Obwohl sie vielleicht einen winzigen Punkt hatten – sie redet zu schnell; uhs und ähs sind überall gestreut – sie lehnte ab. „Wenn ich ihn auf mich loslassen würde, mir sagen würde, wo ich anhalten soll, dass meine Handbewegung zu einem bestimmten Zeitpunkt erfolgen soll, hätte ich wahrscheinlich nicht daran gedacht“, sagt sie lachend . „Zweitens, welche Anziehungskraft ich auch immer habe, sie wird nie in einer Rede liegen; es wird in der Aufrichtigkeit sein.“


Diese Aufrichtigkeit, zusammen mit einem scheinbar unerschöpflichen Vorrat an Würde und Anmut, ist etwas, das Elizabeth Edwards, 58, in dem Jahrzehnt, in dem sie in der Öffentlichkeit stand, ein Jahrzehnt, in dem sie Härten ertragen und über sie gesprochen hat, immer wieder bewiesen hat und Lebensentscheidungen, mit denen die meisten von uns selbst im Privaten nicht ganz zufrieden sind oder mit denen sie sich nicht im Klaren sind. Als ihr Mann 1997 beschloss, für den Senat zu kandidieren, war es nur ein Jahr, nachdem ihr Sohn Wade im Alter von sechzehn Jahren bei einem Autounfall ums Leben kam. Als sie beschloss, mehr Kinder zu haben (zwei, sagt sie, weil eines zu sehr wie Wades Ersatz gewesen wäre), unterzog sie sich einer Hormontherapie und brachte Emma Claire mit 48 und Jack mit 50 zur Welt, während sie gleichzeitig die Aufgaben übernahm die Frau des ersten Senators aus North Carolina.

In den letzten Zügen des Präsidentschaftswahlkampfs 2004, etwas mehr als eine Woche vor der Wahl, entdeckte sie den Knoten in ihrer Brust. An dem Tag, an dem Kerry Bush nachgab, erfuhr sie, dass sie Brustkrebs hatte und dass dieser bereits Stadium III erreicht hatte. Dennoch war sie in Bezug auf die Diagnose unkompliziert – ebenso wie ihre eigene Verspätung, eine Mammographie zu bekommen, in der Hoffnung, dass ihr Eingeständnis und die schrecklichen Folgen andere Frauen zu mehr Pflichtbewusstsein ermutigen würden. Letztes Jahr, als der Krebs in Remission war, veröffentlichte sie ihre Memoiren:Gnaden retten,in dem sie von ihren Kämpfen erzählte, einschließlich Wades Tod und vor allem von ihrem Kampf mit der Krankheit, wobei sie den Tausenden von Menschen – den „Gnaden“ des Titels – die E-Mails schrieben und schrieben, ihr halfen, ihre Krankheit zu überwinden. Sie schrieb auch über ihr Verhalten gegenüber den Wählern, als ihr Mann zum ersten Mal an der Präsidentschaftswahl teilnahm: „Es gibt viele Möglichkeiten, diese Erfahrung zu machen, aber ich kannte nur eine. . . öffne dich, lass sie rein und finde heraus, was wir teilen. Du musstest nicht perfekt sein; du musstest offen sein.“


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Fotografiert von Annie Leibovitz

Und dann, im März, kurz nachdem sie ein neues Kapitel für die für Herbst geplante Taschenbuchausgabe aufgegeben hatte, stellte sie fest, dass es neu geschrieben werden musste, und öffnete erneut. Bei einer Pressekonferenz in Chapel Hill – im Carolina Inn, dem gleichen Hotel, in dem sie 1977 ihre bescheidene Hochzeitsfeier abgehalten hatten – stand das Paar vor den Kameras und zog kein Blatt vor den Mund. Ja, ihr Krebs war zurückgekehrt, nachdem er sich von der Brust auf die Knochen ausgebreitet hatte; ja, es war unheilbar, was bedeutete, dass es Behandlungsmöglichkeiten und sogar eine gewisse Hoffnung auf ein längeres als auf ein kurzfristiges Überleben gab, aber dass sie im besten Fall nur die Krankheit bewältigen und nicht heilen konnte, die sie töten würde. Er sagte: „Die Kampagne geht weiter, die Kampagne geht stark weiter“; sie sagte, sie würde es nicht anders wollen und meinte es so. Es war, sagte sie, „eine weitere Hürde, aber ich habe Menschen gesehen, die in wirklich verzweifelter Verfassung sind und nicht die wunderbare Unterstützung haben, die ich habe. . . . Wir werden immer nach dem Silberstreifen suchen. Das sind wir als Menschen.“


Die Resonanz war überwältigend. Innerhalb von 24 Stunden hatte sie 12.000 E-Mails erhalten (als ich sie im Mai sah, waren es 44.000) und bei der Edwards-Kampagne stiegen sowohl die Spenden als auch die Umfragewerte in die Höhe. Onkologen lobten sie dafür, dass sie der Tatsache, dass sich die Heilungsrate verbessert hat, ein „Gesicht“ gegeben hat, Menschen immer noch Rezidive haben und jedes Jahr 40.000 Frauen an Brustkrebs sterben. Sheryl Crow ging auf Larry King zu und sagte, dass der Mut ihrer „Schwester“ „mein Herz gepackt“ habe. Republikaner, darunter der hoffnungsvolle Präsidentschaftskandidat Tommy Thompson, dessen Frau und Tochter beide gegen Krebs gekämpft haben, dankten ihr dafür, dass sie „so offen herausgekommen“ waren, und begrüßten die Entscheidung der Edwards, im Kampf zu bleiben.

Aber es gab einen sofortigen Ansturm auf eine andere Art von Urteil, hauptsächlich von Seiten von Menschen, die noch nie von der Krankheit betroffen waren, und überwiegend von Seiten von Journalisten, die die Entscheidung mit solcher Anmaßung analysierten, die ans Gruselige grenzte.USA heutezitierte einen Professor der Boston University, der 2004 über die Edwardses berichtet hatteLos Angeles Zeiten:„Würden Sie nicht denken, dass dies eine Zeit ist, in der sie zusammen zu Hause sein wollen und jeden Moment genießen möchten, den sie haben? Hätte er drei Monate freigenommen, hätte er wie ein Held ausgesehen, ein edler Mann, der seiner Frau zur Seite stand.“ Rush Limbaugh verunglimpfte sie, weil sie sich der Kampagne im Gegensatz zu Gott verschrieben hatte; _Time’_s Jay Carney war „schockiert“, dass die Kampagne fortgesetzt würde, und „beunruhigt“ von Edwards Aussage, dass seine Frau normalerweise mit allen außer sich selbst beschäftigt sei. 'Sicherlich müssen sich viele Durchschnittsamerikaner' fragen, 'an welchem ​​Punkt der Kandidat entscheiden wird, seine Pflichten als Ehemann und Vater von drei Kindern zu übernehmen.' . . seine Pflicht übertrumpfen, um das Weiße Haus zu gewinnen.“

Wütend. Ihre Freunde waren wütend. „Es ist nicht so, dass sie das nicht durchdacht hat. Es ist nicht so, als wüsste sie nicht, dass sie Kinder hat oder krank ist“, sagt Hargrave McElroy, eine Raleigh-Lehrerin und Cates Patentante, die Elizabeth so nahe steht, dass sie 2004 mit ihr reiste. „Sie ist eine Optimistin, aber sie ist es nicht Pollyanna.“ Es ist auch nicht so, dass dies das Schlimmste ist, was die Familie je erlebt hat. „Der Verlust von Wade, so schlimm und ernst das auch ist, ist damit nicht zu vergleichen“, sagt mir John Edwards. „Dagegen können wir etwas tun. Wades Tod kam unerwartet, augenblicklich. Es gab nichts, was wir tun konnten, nur Schwärze.“ Als seine Frau das Wiederauftreten ihrer Krebserkrankung als „eine weitere Hürde“ bezeichnete, war sie keine Frau, die ein katastrophales Ereignis für die Presse leugnete, sondern eine starke Frau, die es gewohnt war, mit Schlägen umzugehen und andere zu akzeptieren.

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Als die Gegenreaktion kam, war sie kampfbereit, hauptsächlich mit Carney, den sie in Washington gekannt hatte. („Er weiß, wie er uns erreichen kann; er hätte uns Fragen stellen können, anstatt zu sagen, was an unserer Entscheidung falsch war.“) Auf einer Party in Manhattan zu Ehren derZeit100, die Liste des Magazins der 'einflussreichsten Menschen der Welt', zu der sie gehörte, haben sie sich irgendwie ausgedacht, aber nicht bevor sie ihm sagte, dass sie ihm gerne in die Nase schlagen würde. Ihr Mann, der sie an diesem Abend als „den Star“ bezeichnete, sagte, er sei mit all den Zweifeln ziemlich einfach umgegangen – er habe kein Wort davon gelesen. „Mein überwältigendes Gefühl war, dass all das Zeug Hintergrundgeräusche waren. Die Leute haben ein Recht auf ihre Meinung, aber was am Ende des Tages zählt, ist, wie es Elizabeth geht.“


Wie es Elizabeth geht, ist anscheinend so weit, so gut. Nach einer anfänglichen Angst fanden sie heraus, dass sich der Krebs tatsächlich nicht auf eine Lunge oder ein anderes Organ ausgebreitet hatte, und sie wurde sowohl auf einen 'Östrogenrezeptor als auch auf einen Progesteronrezeptor' positiv getestet, was bedeutete, dass 'die wirksamsten Medikamente' waren ihr zur Verfügung. Neben der oralen Chemotherapie bekommt sie jeden Monat 15 Minuten lang einen Knochenstärker über eine IV und sie hat einen Ernährungsberater und einen Sportphysiologen aufgesucht. „So kann ich etwas Kontrolle haben“, sagt sie mir. „Der Rest ist etwas, auf das die Medizin zählen muss, aber ich möchte all die anderen Dinge tun, die ich tun kann – warum nicht? Im letzten Moment möchte ich nicht nachdenken, ich frage mich, was passiert wäre, wenn ich das getan hätte.“

Dann gibt es noch eine andere Art der Behandlung, eine, von der sie darauf besteht, dass sie auf die Straße geht. „Ehrlich gesagt bekomme ich Energie von den Massen. Sie ernähren mich emotional.“ Sie ist nicht die einzige. Beim letzten Durchgang waren Emma Claire und Jack wichtige Fixpunkte der Kampagne, machten im Bus ein Nickerchen und spielten Videospiele mit dem Secret Service. Aber sie betraten auch gerne die Bühne und wärmten das Publikum bei den Kundgebungen, die Jack als 'Daddy's Meetings' bezeichnete, mit Pompons und Wellen auf. Deshalb war die Kritik, dass sie ihren Kindern schaden würde, wenn sie nicht zu Hause bliebe, besonders ironisch – sie bleiben auch nicht zu Hause. „Das ist ein Leben, das sie kennen. Nächstes Jahr werden wir sie zu Hause unterrichten und sie werden einen Nachhilfelehrer für unterwegs haben. Es ist nicht so, dass sie nächste Woche die SATs machen – wir haben hier ein wenig Spielraum.“ Außerdem, sagt sie, „werden sie eine Ausbildung bekommen – ebenso wie ihre Ausbildung.“

Als Tochter eines Marinefliegers zog sie ständig von Japan nach Washington und begann erst in ihrem wichtigen Abschlussjahr in der High School in einer weiteren neuen Schule. Aber sie sieht ihre Erziehung als 'Geschenk', das es ihr ermöglicht, 'in Situationen gestoßen zu werden und meinen Platz zu finden'. Sie habe gelernt, sagt sie, „die Hand immer zuerst auszustrecken“. Jetzt freut sie sich, dass auch ihre eigenen kleinen Kinder dieses Geschenk haben, aber sie sorgt dafür, dass sie eines bekommen, das sie nicht hatte, „einen Ort, den sie immer als Zuhause kennen“. Eine Konstante, die ihr so ​​wichtig war, dass sie ihre eigene Anwaltskarriere schon früh zurückgefahren hat. Als Cate und Wade aufwuchsen, sagt sie: „Es war immer unser Haus, das den Streichkäse und die Limonade und das große Ding von Twizzlers für unsere Kinder und ihre Freunde hatte, und deshalb gibt es eine ganze Generation von 20- Jährige in North Carolina, die mich in jedem Nachthemd gesehen haben, das ich besitze.“ Als Schneiderin fertigte sie alle Kostüme für Halloween an – ein Jahr lang züchtete sie sogar Gras auf neun separaten Trainingsanzügen, damit Wade und seine Freunde als Neun-Loch-Golfplatz Süßes oder Saures machen konnten. Als Wade starb, sagt sie, war eines der wenigen Dinge, die sie halbwegs zusammengehalten haben, dass sie und John sich der Schuld nicht stellen mussten – wegen eines Streits, weil sie nein gesagt haben, obwohl sie ja hätten sagen sollen, wegen all der Dinge, die so zerreißen oft die Zurückgebliebenen. 'Wir konnten sagen, dass wir es nicht bereut haben, also werden wir uns jetzt natürlich so verhalten, dass wir es nicht bereuen.'

Dazu gehört auch, mit gutem Beispiel voranzugehen. „Durch das, was Sie tun, bringen Sie Ihren Kindern bei, auf schwierige Informationen zu reagieren. Wenn wir gehen und uns verstecken, bringen wir ihnen bei, sich zu verstecken. Das ist sehr schlechte Elternschaft. Du musst ihnen beibringen, dass sie sich den Dingen stellen müssen, dass die schlimmsten Dinge die Prüfung für dich sind.“ Sie waren mit den jüngeren Kindern genauso ehrlich über ihre Krankheit wie mit Cate, die gerade ihr erstes Jahr an der Harvard Law School beendet hat und diesen Sommer in Washington als Praktikantin für die NPR-Rechtskorrespondentin Nina Totenberg arbeitet. Aber sie sind auch, sagt sie, „wirklich wachsam. Wir haben nicht aufgehört, darüber zu reden – wir wollten nicht so tun, als wären es nur die Nachrichten des Tages.“ Nicht lange nach der Ankündigung fragte Jack seine Eltern, wer die Großmutter seiner eigenen Kinder sein würde. „Ich brach in Tränen aus und John warf mir einen Blick zu und sagte: ‚Weißt du, Jack, dass Mom und Dad irgendwie alt sind? Wir sind vielleicht nicht so viel für Ihre Kinder da, aber Ihre Frau wird auch eine Mutter und einen Vater haben. . . . Wir sind vielleicht auch für sie da, aber es besteht die Möglichkeit, dass wir es nicht tun.“ Also schloss er sich selbst ein. Wir versuchen, so ehrlich wie möglich mit ihnen zu sein, aber es ist nicht immer einfach.“

Tatsächlich ist es oft einfacher – und vielleicht gesünder – sich auf das eigentliche Geschäft zu konzentrieren. „Sie mag es, wenn der Fokus nicht auf ihrer Krankheit liegt“, sagt ihre Freundin McElroy. „Und auf seltsame Weise tut das die Politik für sie. Es geht um John, es geht um die Themen. Wenn sie zu Hause wäre, wenn sie die Kampagne gestoppt hätten, würde es nur um eine Sache gehen, und ich glaube, sie war nicht bereit, dorthin zu gehen. Die Kritik lautet: ‚Sie muss sich auf ihre Gesundheit konzentrieren.‘ Sie tut das, aber sie konzentriert sich auch auf ihre psychische Gesundheit.“ Es gibt auch die viel übersehene Tatsache, sagt McElroy, dass „sie wirklich das Gefühl hat, gute Arbeit zu leisten. Wenn Sie denken, dass sich das, was Sie tun, wirklich lohnt, möchten Sie es weiter tun, wenn Sie können.“

Was auch immer die Gründe sein mögen, sie sagt, sie habe nicht die Absicht, sich für die Entscheidung des Paares zu entschuldigen, die Kampagne voranzutreiben – oder für vieles andere. Nicht die Haarschnitte ihres Mannes in Höhe von 400 US-Dollar: „Die Wahrheit ist, dass wir nicht wussten, wie viel es war, und wir wussten nicht, dass es der Kampagne in Rechnung gestellt wurde. Alles, was Sie sagen können, ist, dass es ein Fehler war, und wenn Sie denken, dass ein zu teurer Haarschnitt seine ganze Arbeit gegen die Armut bedeutet, ist er eine Schande, dann stimmen Sie nicht für ihn.“ Und schon gar nicht die 6 Millionen Dollar teure, 28.200 Quadratmeter große Anlage, die sie in Chapel Hill gebaut haben. Ihr erstes Zuhause in der Gegend war schließlich eine schmuddelige Einheit in einer geplanten Siedlung, in der Wade ein Kleinkind war und wo sie McElroy und ihren Mann zum ersten Mal trafen; nachdem sie in ein haus gezogen waren, machten sie immer wieder zu, bis es mit den jüngeren kindern nicht mehr funktionierte. Diesen entwarf sie selbst mit Hilfe eines Architekten („Ich zeichnete den ersten Plan, er zeichnete den zweiten; ich zeichnete den dritten, er zeichnete den vierten“) gegen Ende ihrer Chemo und Bestrahlung. Es ist so groß, sagt sie, weil sie entschlossen war, John einen Basketballplatz zu bauen, der in einer riesigen roten „Scheune“ zusammen mit Racketballplätzen und einem Pool untergebracht ist. „Man wächst in North Carolina auf und Basketball ist es“, sagt sie. 'Ich werde mich nicht dafür entschuldigen, dass ich das für ihn will, genauso wenig wie er sich dafür entschuldigen wird, dass ich eine große Nähstube haben möchte.'

Ihr Mann beteuert, „diesen Basketballplatz zu lieben“ und fügt hinzu, dass „die Leute denken, wir leben an diesem wirklich schicken, knalligen Ort, und es ist schön, aber es ist wirklich bodenständig.“ Es ist eine Beschreibung, die nicht ganz spinnt. Das Haupthaus ist fast 11.000 Quadratmeter groß, umgeben von tiefen Veranden und verankert durch einen lichtdurchfluteten zentralen großen Raum mit einem riesigen Steinkamin (nach dem Vorbild eines, den sie in einer Lodge am Grand Canyon gesehen haben), breiten Kiefernholzböden und Balken , und einige der größten Fernseher, die ich je gesehen habe. Es ist ein beeindruckender Raum, aber völlig unprätentiös und äußerst lebenswert, gefüllt mit Kinderkunst und modernen Ölgemälden von Künstlern aus der Region, Familienfotos (es gibt eine „Wade Wall“) und ein wertvolles handsigniertes Foto von Bobby Kennedy in einem silbernen Rahmen, das ein Geschenk war an den Kandidaten von Bunny Mellon.

Als Elizabeth mich herumführt, kommt ihre Schwester zu uns. Sie ist aus Florida in der Stadt, um eine der weiteren Realitäten des mittleren Alters zu bewältigen: die Eingewöhnung der Eltern in eine Wohnanlage für betreutes Wohnen. Ihr Vater hatte vor mehr als einem Jahrzehnt einen Schlaganfall, und ihre Mutter zeigt Anzeichen einer beginnenden Demenz. Sie hatten sie bereits an einem Ort in Florida installiert, aber als es voll war, hat das Management sie rausgeschmissen und darauf bestanden, dass sich der Zustand ihres Vaters geändert habe, obwohl seine Töchter mir sagen, dass dies nicht der Fall war. Während sie froh ist, dass sie in der Nähe sind – „Ich denke, die Kinder zu sehen, wird ihr Leben verlängern“ – Elizabeth ist wütend auf die ehemalige Einrichtung. „Als sie ihn rauswarfen, sagte ich: ‚Willst du in jeder Wahlkampfrede dabei sein, die ich halte? Denn genau das wird passieren.’“

Es ist nicht nur diese Entschlossenheit, die sie zu einer so effektiven Waffe im Wahlkampf macht, sondern auch ihre Fähigkeit, ein „Gespräch“ über Themen anzustoßen, mit denen sie lebt, sei es die Alterung Amerikas oder die Notwendigkeit einer universellen Gesundheitsversorgung. („Zu viele Amerikaner sehen sich genau den gleichen Diagnosen gegenüber, die ich ohne den Schutz habe … also bin ich sehr stolz auf John und seinen Gesundheitsplan, und vielleicht kann sich das Gespräch darauf richten.“) Wenn sie sagt, sie hofft auf die Leute werden 'über ihre eigene Sterblichkeit nachdenken', es ist nicht nur Gemeinplatz. „Was John und ich beschlossen haben, ist zu versuchen, für die Dinge zu kämpfen, an die wir gestern geglaubt haben. . . und wir möchten, dass die Menschen im ganzen Land sagen: ‚Was kann ich tun, um dieses Land morgen zu einem besseren Ort zu machen?‘“

Zu diesem Zeitpunkt ist sie kein Wahlkampf-Surrogat mehr, sondern ein Anziehungspunkt für sich. Dennoch wird sie dieses Mal in erster Linie mit dem Kandidaten reisen, dem sie als Chefberaterin und ehrlichster Resonanzboden dient. „Er verlässt sich in kritischen Situationen absolut auf sie und sie wird ihm immer sagen, was sie denkt“, sagt McElroy. Darüber hinaus, fügt sie hinzu, sei es bei jeder Kampagne, in der die meisten Mitarbeiter zwangsläufig in den Zwanzigern sind, eine große Erleichterung, jemanden in deinem Alter zum Reden zu haben. „Ihre Begleitung auf dem Trail ist nicht zu vergleichen mit der Begleitung einer 25-Jährigen.“ Und es gibt vielleicht einen wichtigeren Punkt: 'Er macht sich auch weniger Sorgen um sie, wenn sie bei ihm ist.' Wenn ich ihn frage, ob er Angst hat, sagt er: „Ja, für sie.“ Und dann fügt er leiser hinzu: 'Ich habe Angst, sie zu verlieren.'

Als sie schließlich das neue Kapitel für das Taschenbuch neu schrieb, sagt sie: „Es war viel schwieriger, als ich dachte. . . . Wir wissen, was kommt. Wir täuschen uns nicht. Wir treffen nur eine Entscheidung darüber, wie wir die Tage zwischen jetzt und dann leben werden.“ Sie erzählt mir, dass es „nur Stille“ war, als sie es John am Telefon vorlas. Schließlich sagte er ihr, dass sie nur noch lange genug leben müsse, damit die Antworten kommen. Und es stimmt, sagt sie, dass in der Medizin jeden Tag „große Fortschritte“ gemacht werden. Sie zitiert Jonathan Alter, einen Krebsüberlebenden undNachrichtenwocheKolumnistin, die ihr sagte, dass die Leute aufhören sollten, von „unheilbarem Krebs“ zu sprechen und ihn stattdessen eine Krankheit zu nennen, die „derzeit nicht heilbar“ ist. Bei der 'Rays of Hope'-Gala erzählte sie dem Publikum von einer Frau wie ihr, deren Krebs zwei Jahre später wieder aufgetreten war, sich bis auf die Knochen ausgebreitet hatte und dann noch 23 Jahre lebte. „Genau das ist mein Stundenplan, also stehe ich hier und freue mich darauf, meinen 80. Geburtstag zu feiern.“

Sie ist nicht immer so optimistisch, aber sie sagt, sie sei nie allein. „Auf der Reise nach New Hampshire sagten die Leute immer wieder: ‚Du bist so stark, du bist so stark‘ in der Lage, sich auf John zu stützen.“ Es gibt auch Cate, die kürzlich zu Besuch kam, als Elizabeth 'sich schlecht fühlte'. „Sie haut mich einfach um“, sagt ihre Mutter. Die Familie hat es immer geschafft, in den härtesten Zeiten das Schwere zu tun, sich gegenseitig zu trösten. Sie stützt sich auf sie und auf all die Tausenden von Gratulanten, aber vor allem stärkt Elizabeth Edwards andere Menschen. Tage nachdem sie erfahren hatten, dass der Krebs zurückgekehrt war, interviewte Katie Couric sie 60 Minuten lang und wurde dafür kritisiert, zu kämpferisch zu sein. Das Problem lag in der Bearbeitung, sagt Elizabeth. „Also rief ich sie an und sagte: ‚Ehrlich gesagt, wir fühlten uns nicht verprügelt.‘“ Sie hat sogar freundliche Worte für eine der Gegnerinnen ihres Mannes, Hillary Clinton, die oft dafür kritisiert wird, dass sie zu vorgefertigt ist. „Hillary hat viel ungerechtfertigten Hass und Vitriol erfahren, und das ist unfair. Wenn ich an ihrer Stelle wäre, wäre ich, glaube ich, genauso vorsichtig wie sie.“

Der Besitz einer solchen Großzügigkeit des Geistes hat seine eigenen Belohnungen. In ihrem Haus schauen wir aus dem Fenster auf die mehr als 100 Hektar Wald, und sie sagt, als sie das Haus gekauft haben, 'hatte ich die Idee, dass ich die nächsten 40 Jahre nicht nur das Haus landschaftlich gestalten, sondern auch Wege durchbauen würde.' im Wald, Steine ​​sammeln, um Sitzgelegenheiten zu schaffen – nur kleine Dinge, Wildblumen hineinstellen, Plätze räumen, damit sich die Zeder ausbreiten kann.“ Sie hat Tränen in den Augen und ich auch, aber dann erzählt sie mir von einem Jungen namens Hunter Scott, einem „spektakulären jungen Mann“, einer Basketball-Cheerleaderin, die gerade ihren Abschluss in Carolina gemacht hat und deren Sitz bei den Spielen in der Nähe ihres eigenen war. Sie kam ins Gespräch, und sie lernten sich kennen; er nahm Jack unter seine Fittiche. Und jetzt verbringt er seinen Sommer mit einem Freund und schlägt Wege durch die Wälder der Edwards. „Man bekommt diese Momente unglaublicher Großzügigkeit. Aber die Wahrheit ist, dass Sie die Person sein müssen, die mit dem Typen spricht, der neben Ihnen sitzt. Daran haben Sie einen Anteil. Es passiert nicht nur für dich. Du tust die Dinge, die die Leute tun sollten, um dich zu erreichen, und dann bekommst du dieses große Geschenk. Damit diese Immobilie so wird, wie ich es mir immer erhofft habe, auch wenn ich nicht hier bin, um es zu schaffen.“