Angst: Die unerwartete Gesundheitskrise, die die heutige Jugend lähmt

Warum ist schwächende Angst bei jungen Menschen so verbreitet? Und warum wird es immer noch so oft übersehen?


June, ein fünfzehnjähriger Junge, der ein paar Tage später mein Patient wurde, fuhr mit seinem Fahrrad nach Venice Beach, legte es in den Sand und zog sich bis auf seine Boxershorts aus. Dann fing er an zu schwimmen und schwamm weiter, folgte der Sonne, die über dem Horizont versunken war, bis die geschäftigen Geräusche der Promenade verklungen waren und er nur noch den Rhythmus seines Keuchens hören konnte. Der Junge, den ich Joseph nennen werde, erklärte mir das alles Tage später, nachdem er gerettet, in eine psychiatrische Notaufnahme gebracht und zu seinen Eltern, honduranischen Einwanderern, die wenig Englisch sprachen, entlassen worden war. „Ich dachte mir, dass ich irgendwann zu müde werde und dann im Grunde ertrinke“, sagte er mir mit einer schaurigen Gleichgültigkeit. 'Aber typisch für mich, ich kann nicht einmal richtig sterben.'

In den nächsten Wochen erfuhr ich, dass Joseph von großen und kleinen Sorgen heimgesucht wurde. Würde er jemals größer als 1,80 m groß werden? Könnte er jemals ein Mädchen mit nach Hause nehmen, um die Wohnung zu sehen, in der er mit seinem Bruder auf einem ausklappbaren Sofa im Wohnzimmer schlief? In der Schule war er schüchtern und sehnte sich nur nach Unsichtbarkeit, obwohl er in meinem Büro keine Angst vor großen, grimmigen Worten hatte (schadenfreude,düster) und sprach über den Roman von Margaret Atwood, den er gerade las. Seine Mutter hielt seine Schüchternheit für Trotz und klagte über seine Weigerung, einfache Besorgungen für sie zu erledigen, wie zum Beispiel auf dem Heimweg beim Metzger vorbeizuschauen. „Und er ist nicht freundlich“, sagte sie mir. 'Er wird nicht einmal seine Tanten begrüßen.' Aber er war gefühlvoll und gutaussehend, und ich fragte mich, ob er in einem Frühstücksclub mit raffinierten Außenseitern, einem Teenagerstamm, den er nie ausfindig machen konnte, den Mut gefunden hatte, den Blick vom Boden zu heben. Stattdessen war der überwältigende Eindruck, den er vermittelte, von Beunruhigung: ein Fisch aus dem Wasser, ein Junge, der aus dem Trost des Pazifischen Ozeans gezogen wurde. Joseph litt an einer Angststörung, die ihn an einen gefährlichen Abgrund gebracht hatte.

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Wenn Sie meine Artikel in . gelesen habenModeüber Schauspieler, Designer und Köche werden Sie überrascht sein zu erfahren, dass ich auch Psychiater bin. (Wie ich von der Mode in die Psychiatrie und zurück kam, ist eine Geschichte für einen anderen Tag, obwohl ich argumentieren würde, dass die Berufe nicht so unterschiedlich sind, wie es scheinen mag.) Es gibt keine psychische Erkrankung, die ich bei jungen Menschen häufiger sehe – weil es gibt keine häufigere psychische krankheit bei jungen menschen als angst. Schätzungen zufolge leiden bis zu 20 Prozent der Kinder und Jugendlichen unter Angstzuständen, Panik, Phobien oder ihren nahen Verwandten: Zwangsstörungen, körperdysmorphen Störungen und posttraumatischen Belastungsstörungen. Und doch bleibt Angst eine der am leichtesten übersehenen Krankheiten in der gesamten Kindermedizin; nach einigen Schätzungen werden vier von fünf Kindern mit Angstzuständen nie dafür behandelt. Bedenken Sie, dass Angst ein Risikofaktor für Schulversagen, Drogensucht und Inhaftierung sowie für Depressionen und Selbstmord ist, und Sie haben etwas, das sich einer Krise der öffentlichen Gesundheit nähert.

Angst gehört nach wie vor zu den am leichtesten übersehenen Krankheiten in der gesamten Kindermedizin; Schätzungen zufolge werden vier von fünf Kindern mit Angstzuständen nie dafür behandelt


So was ist los? Für den Anfang haben wir unsere Augen geöffnet. Die Kinderpsychiatrie hat ihre Moden, wie jeder andere Beruf auch: Anfang des letzten Jahrhunderts konzentrierte sich die Forschung auf Delinquenz und Psychose; dann kamen ADHS, Depression, Zwangsstörung und bipolare Störung. Je wohlhabender und stabiler wir als Gesellschaft werden, desto leichter können wir unsere Aufmerksamkeit auf das richten, was in der Psychiatrie als „internalisierende“ Zustände bekannt ist, die durch ihre ruhigen Symptome und ihr Rückzugsverhalten gekennzeichnet sind. „Endlich haben wir die Kapazität, uns Sorgen zu machen“, sagt John Walkup, M.D., Direktor des Abteilung für Kinder- und Jugendpsychiatrie am Weill Cornell Medicine and NewYork-Presbyterian Hospital und Co-Direktor des Krankenhauses Zentrum für Jugendangst .

Lange Zeit galt Angst bei Kindern als harmlos, ja sogar süß. Haben die meisten Kinder schließlich keine Angst vor Monstern oder der Dunkelheit? Wer wird nicht nervös, wenn er vor der Klasse liest? Und doch wissen alle Eltern, dass das Gegenteil nicht weniger der Fall ist: Kinder wollen Aufmerksamkeit; sie wollen aufgerufen werden; sie wollen angeben. Sie versuchen es und scheitern, klettern dann wieder auf das Pferd und erinnern sich daran, wie viel Spaß es macht, zu reiten. Allmählich tauchten Forschungen auf, die ein Kind beschrieben, das sich nicht ohne Angst von seinen Eltern trennen konnte, das von vagen Zukunftssorgen geplagt war, das Angst vor Prüfung oder Versagen hatte und dessen intensiver und anhaltender Schmerz zu Vermeidung führen könnte. Isolation und ein Versagen, die wichtigsten Entwicklungsziele zu erreichen. Im Jahr 2008 erschienen schließlich klare Behandlungsempfehlungen über die CAMS-Studie (Child/Adolescent Anxiety Multimodal Study), die uns lehrte, dass der beste Weg, Angst bei Kindern zu behandeln, die kognitive Verhaltenstherapie, SSRIs (Medikamente wie Zoloft und Prozac) oder , besser noch, beides.


Aber Laien und Fachleute haben gleichermaßen auf etwas anderes hingewiesen, das bei der Angstepidemie eine Rolle spielt, oder besser gesagt auf zwei paradoxe Faktoren: Wir belasten unsere Kinder und versuchen sie vor den unangenehmen Gefühlen zu schützen, die eine angemessene Reaktion auf Stress sein können . Dies sendet eine verwirrende Botschaft aus – dass die Welt gefährlich ist und dass Kinder nicht die Werkzeuge haben, um mit diesen Gefahren umzugehen. Erwähnenswert ist hier wohl, dass die sozioökonomisch am stärksten benachteiligten Kinder schon immer mit übermäßigem Stress gelebt haben: unsichere Nachbarschaften, uneinheitliche Nahrungs- und Unterkunftsquellen, wenige Wege aus der zyklischen Armut. Ob Kinder Angststörungen entwickeln, hängt auch in diesem Zusammenhang von einer Interaktion zwischen ihren Genen und ihrer Umwelt ab (einschließlich dem, was sie von Mama und Papa oder anderen frühen Vorbildern lernen). Aber der Stress rieselt nach oben, wie jeder versteht, der ein Kind hat, das sich Sorgen macht, aufs College zu kommen. Vor fünfzehn Jahren habe ich gelacht, als mir eine Freundin erzählte, dass ihre zweijährige Tochter, wenn sie nicht in die Episcopal-Vorschule in der Upper East Side kommt, Harvard zum Abschied küssen könnte. Für viele New Yorker Eltern ist dies eine Angst, die an eine Überzeugung grenzt, und eine Version davon ist in Familien überall zu finden. Weil Angst ansteckend ist, macht sich auch eine Generation von Kindern Sorgen. Und wenn, wie bei Joseph, die missliche Lage der Gegenwart wie ein undurchdringlicher Nebel über ihnen hängt, droht ihnen Verzweiflungstaten.

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Die Welt war nie wettbewerbsfähiger, aber auch sicherer, ungeachtet dessen, was Politiker und Nachrichtenagenturen uns glauben machen wollen. Wenn ich einem Kind Angst erkläre – was eine wichtige frühe Komponente der Therapie ist –, beschreibe ich oft zunächst die Bedingungen, unter denen wir uns vorstellen können, dass sie sich entwickelt hat. Ein Höhlenmensch sieht einen sich nähernden Löwen, und Angst, wenn er sie hat, spornt ihn zum Kampf oder zur Flucht an. Währenddessen wird sein entspannter Cousin gefressen und gibt seine angstfreie DNA nicht an die nächste Generation weiter. Angst ist also ein uraltes und wesentliches Signal. Es ist ein Motivator. Es kann zu genialen Lösungen für bedrohliche Probleme führen und wird von Selbstzweifeln und Selbsterforschung begleitet, die der menschlichen Erfahrung Tiefe verleihen. Die Angst vor einer Frist und einem Gehaltsscheck treibt mich an, während ich dies schreibe.


Aber wie viel Angst ist zu viel? Bei einer pathologisch ängstlichen Person werden Drohungen falsch eingeschätzt; normale Lebenserfahrungen werden vermieden; Und im Laufe der Zeit führt das Gefühl, in der realen Welt nicht leben zu können, zu einer Demoralisierung. Eine typischere Person kann ein hohes Maß an Angst bewältigen, wenn es darauf ankommt. Ein nützliches Beispiel könnten Golfkriegsveteranen sein; 10 Prozent von ihnen – diejenigen, bei denen traumatische Ereignisse als Interaktion mit einem überempfindlichen Alarmsystem angesehen werden können – entwickelten eine PTSD, während 90 Prozent von ihnen ohne schwächende Symptome vorankamen. Unabhängig davon, ob ein Kind eine typische oder eine pathologische Angststörung hat, ist die Behandlung die gleiche: wiederholte, kontrollierte Exposition gegenüber der Bedrohung – ob Spinnen oder Schule oder Sprechen –, die mit der Zeit zu Gewöhnung und Desensibilisierung führt. Die Expositionstherapie, die Unterkategorie der kognitiven Verhaltenstherapie, die darauf abzielt, dieses interne Alarmsystem neu zu kalibrieren, indem sie der Patientin hilft, selbst zu erkennen, dass die wahrgenommene Bedrohung doch nicht so bedrohlich ist, hat gegenüber Medikamenten den Vorteil, dass sie potenziell heilend ist. Ich habe meine Flugangst überwunden, indem ich viel geflogen bin, was elend war, bis es nicht mehr war. Belichtung ist der richtige Weg, es sei denn, Sie besitzen wie Aretha Franklin einen besonders luxuriösen Bus.

Und doch scheuert die Vorstellung, ein Kind einem schädlichen Reiz auszusetzen, zweifellos an unserem Beschützerinstinkt, insbesondere in Zeiten von Helikopter-Erziehung, Allergie-Alarmismus und dergleichen. Die meisten Psychiater, die ich kenne, befürchten, dass wir eine Generation von Treibhausblumen züchten, die für die Luft in der realen Welt zu selten und zu kostbar sind, wenn wir unsere Kinder beherbergen oder ihnen alle möglichen Zuwendungen gewähren. „Bei einem ängstlichen Kind ist es für Eltern einfach, sich der Angst zu stellen“, erklärt Walkup. „Das Kind wird immer zarter, und früher oder später kann die Familie mit keiner Aufgabe an ihn herantreten. Eltern von ängstlichen Kindern stärken ihre Kinder nicht, wenn sie das tun.“

Es wurde viel über die Verschiebung geschrieben, College-Studenten vor schmerzhaften Erfahrungen zu schützen, indem Mikroaggressionen überwacht und „Trigger-Warnungen“ eingeführt werden, die Studenten auf potenziell beunruhigende Inhalte aufmerksam machen. Viele Kliniker, die ängstliche Kinder mit Expositionstherapie behandeln, fragen sich, ob es realistisch oder hilfreich ist, das College zu einer stressfreien Utopie zu machen, die sich deutlich von der Welt unterscheidet, auf die es seine Studenten vorbereiten soll. Auch wenn wir Sensibilität und Respekt fördern möchten, ist es gleichbedeutend mit dem Aufbau von Resilienz, diesem Schlagwort des Augenblicks, zu lernen, Furcht einflößendes oder Abscheuliches zu tolerieren. Wie D. W. Winnicott, der einflussreiche englische Kinderarzt und Psychoanalytiker, schrieb: „Mütter sind, wenn sie ihre Arbeit richtig machen, die Repräsentanten der harten, anspruchsvollen Welt.“ Unsere Gesellschaft muss noch entscheiden, ob Alma Maters eine ähnliche Funktion erfüllen sollten.

Bei einem ängstlichen Kind ist es für Eltern einfach, sich der Angst zu stellen“, erklärt Walkup. „Das Kind wird immer zarter, und früher oder später kann die Familie mit keiner Aufgabe an ihn herantreten


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Kürzlich bat ich ein sechzehnjähriges Mädchen, dessen soziale Angststörung nach einer Behandlung mit dem SSRI-Medikament Celexa zurückgegangen war, für einen Moment von ihrem iPhone aufzublicken und mir zu erzählen, wie sie das Gefühl hatte, dass Instagram und Snapchat mit ihrer Krankheit interagiert hatten . „Es ist schön, sagen zu können: ‚Wow, es gibt Leute da draußen, die wie ich sind und auf das stehen, was ich mag‘“, sagte sie. 'Aber es ist so einfach für die Leute, gemein zu sein.' Sicherlich haben soziale Medien Kindern, die sich isoliert fühlen, ein entscheidendes Gefühl der Verbundenheit vermittelt, aber es gibt Risiken, die damit einhergehen, dass sie keine Unterstützung durch Erwachsene bei der Interpretation so vieler ungefilterter Inhalte erhalten. „Früher wurden Informationen gepuffert“, erklärt John Piacentini, Ph.D., Direktor des CARES-Zentrum (Child Anxiety Resilience Education and Support) an der UCLA . „Wenn es zum Beispiel eine Tragödie gab, wurde sie in einen Kontext gesetzt oder sicher mit der Familie erlebt. Jetzt ist es eine Nonstop-Dosis, und es ist für Kinder leicht, ihre subjektive Erfahrung der Realität mit der Realität zu verwechseln. Das kann Kinder wirklich zermürben, wenn man es aus der Stressperspektive betrachtet.“

Die gute Nachricht ist, dass wir viel besser darin geworden sind, Angstzustände bei Kindern zu erkennen, und wir wissen, dass eine frühzeitige Diagnose die Ergebnisse erheblich verbessert. Dies legt die Verantwortung auf Eltern – und Lehrer, Trainer und Kindermädchen –, die Kinder durch die Kliniktür zu bringen. Die meisten Angststörungen bei Kindern treten vor dem 12. Lebensjahr auf, und jede Familie mit Angstzuständen in der Vorgeschichte sollte den Verdacht erhöht haben. Und doch bleibt das anhaltende, wenn auch verblassende Stigma psychischer Erkrankungen (in manchen Kulturen ausgeprägter als in anderen) ein Hindernis für die Behandlung. Angststörungen sind auch per se eine Barriere, da ängstliche Kinder ihre Sorgen häufig verbergen, Angst vor Medikamenten und ihren möglichen körperlichen Nebenwirkungen haben und sich gleichzeitig über die für die Therapie wesentlichen Expositionsaufgaben ärgern. Aber keine Barriere kann alarmierender sein als die Knappheit an Anbietern. Laut Amerikanische Akademie für Kinder- und Jugendpsychiatrie , kommt auf 1.800 behandlungsbedürftige Kinder mit psychischen Problemen ein Kinderpsychiater. Glücklicherweise haben wir auch begonnen, Angst auf systemische Weise zu bekämpfen, die wirklich vielversprechend ist, einschließlich Schullehrplänen, die Achtsamkeitsprogramme und die Entwicklung von Bewältigungsstrategien beinhalten. Kinder, die auf ihre emotionalen Zustände eingestellt sind und die ein oder andere Fähigkeit haben, in Notsituationen herbeizurufen, lernen schnell, dass die Welt nicht so rau ist, wie sie scheint.

Zu Beginn des Schuljahres habe ich ein achtjähriges Mädchen mit Zöpfen und Lackschuhen kennengelernt, dessen Großmutter sie mitgebracht hat, als sie Wutanfälle bekam. Zwei rauflustige männliche Cousins ​​waren gerade in das Haus eingezogen, und sie störten ihr starres, geordnetes und meines Erachtens angstgetriebenes Bedürfnis, Regeln genau zu befolgen. Sie war eine ausgezeichnete Schülerin und eine wettbewerbsfähige Eisläuferin, hatte aber Schwierigkeiten, Freundschaften zu pflegen. Sie konnte ihr Schlafzimmer nicht verlassen, bis ihr Haarschopf perfekt glatt war, aber das brachte sie nie zu spät zur Schule. Innerhalb weniger Minuten erfuhr ich, dass das Mädchen mit einer Methamphetaminabhängigkeit geboren wurde und dass sie nach einer Zeit schwerer elterlicher Vernachlässigung im Alter von drei Jahren von ihrer Großmutter mütterlicherseits adoptiert wurde. Ich gebe zu, ich war überrascht, dass ihre Großmutter all dies in der Gegenwart des Mädchens teilte. Acht ist jung. Aber ihre Großmutter, die etwas in meinem Gesichtsausdruck gelesen haben muss, sagte: 'Sie weiß, dass sie in Sicherheit ist und dass sie geliebt wird, also stört sie dieses Zeug nicht.' Ich fragte das Mädchen, was sie von ihrer ungewöhnlichen Lebensgeschichte halte.

„Ich denke, es macht mich interessant“, sagte sie mir. 'Und manchmal, wenn ich frustriert bin, erinnere ich mich daran, dass ich wirklich Glück habe.'

Ich kann mir keinen günstigeren Einstieg vorstellen.